La fin d’une époque est arrivée de façon inattendue cette semaine lorsque l’emblématique télescope Arecibo à Porto Rico s’est effondré le 1er décembre exactement un mois après son 57e anniversaire. Et comme il se trouve, le tout a été capturé dans des images de drone spectaculaires que vous pouvez regarder ici dès maintenant.

Le télescope, qui est devenu opérationnel en 1963 et jusqu’en 2016 était la plus grande parabole à réflecteur sphérique au monde, a été pendant des décennies un outil crucial dans l’avancement de l’astronomie. Bien qu’il soit principalement utilisé pour la recherche en science atmosphérique et en astronomie radio et radar, il était peut-être mieux connu comme un outil clé de la NASA pour la surveillance des astéroïdes proches de la Terre et dans le cadre de la recherche d’intelligence extraterrestre.

Parmi les découvertes faites à l’aide du télescope: la période de rotation de 59 jours de Mercure; la première preuve solide soutenant l’existence d’étoiles à neutrons; la découverte, lauréate du prix Nobel, du premier pulsar binaire; la première observation d’une comète à l’aide d’un radar; et les premières planètes extrasolaires identifiées.

Il était également bien connu pour ses apparitions dans plusieurs jalons de la culture pop, notamment le film de James Bond «GoldenEye» (1995), où il a été utilisé dans l’apogée du film comme base secrète du méchant. Il est également apparu dans les films «Species» (1996) et «Contact» (1997), et un épisode de «The X Files», ainsi que de multiples jeux vidéo et romans.

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Hélas, au cours des années 2010, il a été battu par une série de violentes tempêtes tropicales et ouragans liés au changement climatique, qui ont abouti à de terribles dégâts infligés par l’ouragan Maria en 2017. Malheureusement, les élections de 2016 ont conduit un gouvernement à ne pas vouloir financer les réparations. Bien que de nouvelles sources de financement aient été rassemblées à la fin de 2018, fin novembre 2020, il a été déterminé qu’il n’y avait aucun moyen de réparer en toute sécurité le télescope et la National Science Foundation a annoncé qu’il serait mis hors service.

Le déclassement était censé se poursuivre après que NSF eut déterminé la méthode la plus sûre possible, mais la physique avait d’autres plans. C’est donc que le 4 décembre, le tout s’est levé et s’est effondré presque sans avertissement.

Mais, même si la fin de 60 ans de progrès scientifique est triste, nous sommes heureux qu’un événement historiquement significatif comme celui-ci ait été au moins capturé sur vidéo. Tu peux voir plus de l’effondrement ici, et regardez comment le télescope a été utilisé dans «GoldenEye» ci-dessous.