Ronaldo contre Messi n’est que le début pour les Saoudiens

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Riyad (AFP) – Une confrontation entre deux des plus grands footballeurs du monde a fourni un spectacle divertissant à Riyad, mais l’Arabie saoudite aux poches profondes ne s’arrêtera pas là dans sa quête pour polir son image par le sport.

Un feu d’artifice assourdissant a clôturé la rencontre de jeudi entre le Paris Saint-Germain de Lionel Messi et une équipe composite dirigée par le nouveau venu saoudien de la Pro League Cristiano Ronaldo, remporté 5-4 par les visiteurs.

Le match amical avait tous les ingrédients d’un match majeur, avec VAR, lance-flammes, téléimprimeur et remise des médailles devant plus de 60 000 fans au vénérable stade King Fahd.

Mais le royaume du désert promet déjà plus avec une Coupe du monde et des Jeux olympiques d’été, peut-être même des Jeux olympiques d’hiver, déjà en vue, ainsi qu’une foule d’autres événements majeurs.

« C’est une grande réunion mais… ce n’est rien (comparé à) ce qui va se passer avec Vision 2030 », a déclaré Turki Al Sheikh, chef de la General Entertainment Authority, faisant référence au plan de développement ambitieux de l’Arabie saoudite.

Cinq ans seulement après avoir autorisé ses premiers touristes non musulmans et laissé conduire des femmes, l’Arabie saoudite tente d’ouvrir au monde sa société conservatrice longtemps fermée.

Le plus grand exportateur de pétrole au monde a investi des centaines de millions dans des accords sportifs, notamment la capture de Ronaldo, la F1 à Djeddah et le lucratif LIV Golf Tour, attirant de fréquentes affirmations selon lesquelles il « lave le sport » de son bilan en matière de droits de l’homme.

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Dans les années à venir, les Saoudiens, qui ont vu le Qatar voisin accueillir la Coupe du monde en novembre et décembre, accueilleront la Coupe d’Asie masculine et féminine, les Jeux olympiques asiatiques et même les Jeux asiatiques d’hiver sur neige artificielle.

Tout cela fait partie des grands projets du prince héritier Mohammed ben Salmane de facto visant à moderniser l’économie saoudienne et à supprimer sa dépendance au pétrole avant que le monde ne passe à d’autres carburants.

« Mon chef va surprendre les Saoudiens avec bien d’autres choses », a déclaré à l’AFP Al Sheikh, faisant référence au prince héritier.

« Nous sommes prêts à répondre à vos demandes à tout moment. Mais ce qui s’en vient est bien plus important. »

‘Que le début’

L’Arabie saoudite discute d’une candidature conjointe à la Coupe du monde 2030 avec l’Egypte et la Grèce, tandis que son ministre des Sports a déclaré l’an dernier à l’AFP que l’accueil des JO était « l’objectif ultime ».

Le PSG a reçu un trophée pour avoir remporté le match amical © Giuseppe CACACE/AFP

Son plus gros coup jusqu’à présent a été la signature d’Al Nassr de Ronaldo pour plus de 200 millions d’euros, plus un accord séparé de 200 millions d’euros pour stimuler la candidature à la Coupe du monde, selon une source proche du club.

Le transfert choc du Portugais de 37 ans a déclenché des spéculations selon lesquelles Messi, qui joue pour le PSG, propriété du Qatar, mais est un ambassadeur du tourisme saoudien rémunéré, pourrait le rejoindre en Pro League.

« Le transfert de Ronaldo n’est que le début », a déclaré Danyel Reiche, professeur associé invité à l’Université de Georgetown au Qatar.

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« Peu importe si Messi va en Arabie saoudite, nous verrons plus de superstars déménager en Arabie saoudite. »

Reiche a déclaré que les « projecteurs mondiaux » s’intensifieraient désormais sur des questions en Arabie saoudite telles que les droits des femmes, les LGBTQ et les travailleurs migrants, comme cela s’est produit au Qatar pendant la Coupe du monde.

Mais il a insisté sur le fait que pour les monarchies du Golfe, le sport de haut niveau n’est pas seulement une tentative de passer sous silence les questions de droits de l’homme.

« En Arabie saoudite, cela fait partie d’une approche plus large d’ouverture de la société plutôt que de détourner l’attention des violations des droits de l’homme », a déclaré Reiche.

« Ils reconnaissent qu’ils ne peuvent pas compter sur le pouvoir militaire et politique, ils doivent avoir un pouvoir doux », a-t-il ajouté, affirmant que le match de jeudi avait envoyé un « message très fort ».

« C’est quelque chose qui est remarqué partout dans le monde. Avoir un jeu comme celui-là, c’est aussi ‘regardez comment nous changeons’. »

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