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Spithill mène l’équipe américaine à sa première victoire en course au SailGP France

Jimmy Spithill a mené l’équipe américaine à sa première victoire en trois saisons de SailGP en dépassant ses rivaux Peter Burling de Nouvelle-Zélande et Sir Ben Ainslie de Grande-Bretagne lors d’une course tendue sur le podium avec de l’air léger dimanche au Grand Prix de France de Voile à St Tropez.

Ce fut un grand rebond pour les Américains, qui n’avaient pas terminé au-dessus de la cinquième place lors des quatre courses précédentes cette saison, y compris une décevante huitième place dans la flotte de neuf bateaux dans les eaux natales de Chicago en juin.

« Cela prend beaucoup de temps et c’est fantastique, a déclaré Spithill, double champion de l’America’s Cup. C’est un signe de force pour l’équipe de sortir hier et encore aujourd’hui dans des conditions complètement différentes. C’était un travail d’équipe à 360 degrés : de l’équipe au sol, de notre coach Philippe Presti et, bien sûr, des athlètes. Tout le monde a fait un travail incroyable ».

Les Américains ont remporté la première célébration du Champagne dans le championnat mondial du magnat de la technologie Larry Ellison en restant devant leurs rivaux dans un vent si léger que les catamarans de 50 pieds ont eu du mal à se lever sur leurs foils.

« C’est vraiment intense », a déclaré Spithill. «Être en tête est très difficile. On ne sait pas où aller et les choses changent si vite ».

C’était un changement radical par rapport aux vents violents des trois courses en flotte de samedi, lorsque Spithill avait une deuxième et deux tiers à bord de son chat à coque bleue avec l’image de la Statue de la Liberté sur la voile de l’aile. Les Américains ont remporté leur première victoire de la saison dans une course en flotte lors de la course d’ouverture de dimanche. La cinquième course en flotte a été abandonnée après qu’aucun bateau n’a franchi la ligne d’arrivée dans la fenêtre de course de 14 minutes et la sixième course a été annulée.

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Spithill a commis une erreur coûteuse en percutant le bateau français lors de la cinquième course, marquant une pénalité de quatre points sur le total des points de la saison. Même si ce match a expiré et ne compte pas, la pénalité est toujours valable. Les Américains sont restés septièmes au classement général après cinq courses. Ils sont à neuf points du podium avec six courses à disputer.

« Mon erreur, nous nous sommes accrochés à l’arrière du bateau français », a déclaré Spithill, un Australien qui vit à San Diego avec sa femme américaine et leurs deux enfants. « Nous étions coincés à la porte inférieure et n’avions pas beaucoup de direction. Ce n’était pas exprès, ni dangereux. Regardez, si les bateaux se touchent, quelqu’un va perdre des points et oui, on s’est trompé. »

Spithill a repris le rôle de skipper américain au début de la deuxième saison. Menant les Américains à la grande finale à 1 million de dollars, le vainqueur remporte le tout en mars à San Francisco, terminant troisième derrière l’Australien Tom Slingsby et le Japonais Nathan Outteridge.

Mais les Américains ont eu du mal après avoir effectué quelques changements d’équipage plus tôt cette saison.

« Écoutez, il y a eu beaucoup de bruit et de récits sur l’équipe et les changements que nous avons apportés cette saison », a déclaré Spithill. « Je suis vraiment fier que nous ne nous soyons pas laissé influencer et que nous nous sommes concentrés sur le fait de sortir et de l’emmener course après course. C’est un excellent résultat global pour l’équipe et le fruit d’un travail considérable. On savait qu’on y arriverait. »

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Spithill a mis fin à la séquence de deux victoires consécutives de Burling. Les kiwis ont fait fort après s’être battus pour la saison 2. L’Emirates Team New Zealand de Burling a défendu avec succès la Coupe de l’America en mars 2021 contre l’équipe Luna Rossa Prada Pirelli de Spithill.

Le double champion australien en titre de SailGP, Slingsby, est monté sur le podium pour la deuxième course consécutive et mène la Nouvelle-Zélande d’un point au classement de la saison, avec la Grande-Bretagne à plus de sept points.

La prochaine régate aura lieu du 24 au 25 septembre à Cadix, en Espagne.

« Toute l’équipe a beaucoup confiance en cet événement », a déclaré Spithill. « Viens sur Cadix et allons le chercher. »

Suivez Bernie Wilson sur Twitter à http://twitter.com/berniewilson

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