Il y a une inflation fantôme qui se déroule tout autour de nous

L’inflation a augmenté en 2021, avec diverses mesures officielles des prix à la consommation augmentant plus rapidement qu’elles ne l’ont fait au fil des ans. Mais surtout, les données pourraient sous-estimer les choses.

De nombreux types d’entreprises confrontées à des ruptures d’approvisionnement et à des pénuries de main-d’œuvre ont résolu ces problèmes non pas en augmentant les prix (ou pas seulement en augmentant les prix), mais en prenant des mesures qui pourraient offrir à leurs clients une expérience moindre.

Une chambre d’hôtel peut coûter le même prix qu’il y a un an, mais elle n’est plus incluse service de nettoyage quotidien en raison du manque de dirigeants. Certains restaurants offrent un service limité, avec des serveurs allongé mince. Les acheteurs potentiels de voitures sont être recommandé soyez flexible sur la couleur et même sur la marque et le modèle, afin qu’ils n’aient pas à attendre longtemps pour obtenir leurs nouvelles roues.

Le sentiment des clients sur la propreté des restaurants a chuté de 4,2% cette année, selon Intelligence de la boîte noire, qui suit les avis en ligne de 60 000 restaurants. Les plaintes concernant la propreté des tables, des sols et des salles de bain étaient fréquentes. La satisfaction à l’égard du service client a également diminué, en particulier en ce qui concerne les boissons, les clients se plaignant le plus d’avoir passé une mauvaise commande ou de ne pas boire du tout.

Les personnes qui cherchent à acheter des appareils électroménagers et d’autres produits de vente au détail attendent plus longtemps. Selon JD Power, même chez les détaillants les mieux notés, seulement 57% des clients ont réussi à obtenir un service client en cinq minutes cette année, contre 68% en 2018.

Les organismes statistiques gouvernementaux essaient de tenir compte des changements dans la qualité de la production lors du calcul de l’inflation. Mais ce processus, connu sous le nom d’ajustement hédonique, s’applique le plus souvent aux objets physiques. Il est relativement facile d’estimer la valeur, par exemple, de la qualité des coutures sur une chemise ou la valeur d’une caméra de recul sur une nouvelle voiture. Il y a tout un monde d’alarmistes de l’inflation qui soutiennent que ce processus conduit à la sous-estimation de l’inflation réelle.

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Mais les changements de qualité impliquant le service client peuvent être ambigus et difficiles à mesurer. Le Bureau of Labor Statistics, qui génère l’indice des prix à la consommation, n’intègre pas l’ajustement de la qualité sur 237 sur 273 composantes qui entrent dans l’indice, y compris la grande majorité des services.

Alan Cole, un ancien membre du personnel du Congressional Joint Economic Committee qui écrit le bulletin Économie de pile complète, a repéré ce genre de nuisances lors d’un long trajet en voiture dans le Nord-Est cet été : des fast-foods qui ont mis du temps à venir, des stations de condiments mal approvisionnées, des machines à soda en rupture de stock. La dynamique est devenue encore plus claire pour lui lorsqu’il a séjourné dans un hôtel qui disposait d’un grand espace réservé au petit-déjeuner chaud aux clients – il était presque vide, avec de tristes mini-boîtes de céréales.

Pendant des années, il avait soutenu que les mesures officielles d’inflation l’emportaient en fait sur l’inflation, car il y avait de nombreuses améliorations de produits sous le radar non capturées par les données, telles que les logiciels devenant moins bogués. Maintenant, a-t-il conclu, le contraire semblait se produire.

Lorsqu’il y a pénurie de main-d’œuvre ou de fournitures, certaines entreprises s’adaptent principalement ou entièrement en augmentant les prix. D’autres trouvent des moyens moins évidents et moins facilement mesurables de s’intégrer. Considérez, par exemple, les voitures de location par rapport aux hôtels. Les deux avaient à voir avec la carence. Mais ils se sont présentés de différentes manières.

“Le constructeur automobile a simplement dû facturer des prix plus élevés, tandis que l’hôtel pourrait en subir les conséquences avec la qualité du service”, a déclaré Cole dans un échange d’e-mails. « Nous les mesurons de différentes manières. Le problème du constructeur automobile se mesure à l’inflation, tandis que le problème de l’hôtellerie est surtout lié à des anecdotes. »

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Il n’est pas rare que les entreprises s’attaquent aux pénuries d’approvisionnement par des mécanismes autres que les augmentations de prix. Les détaillants ne veulent pas être blâmés pour la hausse des prix lorsque les marchandises sont rares, en particulier en cas de catastrophes naturelles. Ils se retrouvent donc avec des étagères vides, une forme de rationnement par la porte dérobée. Dans les années 1970, les prix de l’essence ont grimpé en flèche, mais pas assez pour empêcher longues lignes et règles autour de quelles voitures pourraient faire le plein à quels jours.

Cette crise économique particulière a eu des conséquences de grande envergure qui ont rendu les données économiques plus difficiles à interpréter que d’habitude. “Habituellement, lorsqu’il y a une catastrophe, si vous êtes un macroéconomiste, c’est une tache sur l’écran radar”, a déclaré Carol Corrado, éminente chercheuse principale du Conference Board qui a étudié les mesures de l’inflation. “Mais nous parlons d’une bouilloire différente avec le choc Covid, et les implications économiques et les coûts sont devenus beaucoup plus difficiles à mesurer que par le passé.”

Il serait difficile pour les agences gouvernementales de statistiques d’essayer de mesurer ces coûts cachés et d’en tenir compte dans les mesures de l’inflation, disent les personnes qui étudient les données de près.

Les préférences en matière de service client, en particulier la valeur d’un bon service, varient considérablement d’un individu à l’autre et sont difficiles à quantifier. Combien paieriez-vous de plus pour un hamburger de restauration rapide d’un restaurant qui nettoie la salle de bain plus souvent que celui de l’autre côté de la rue ?

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“Ce qui vient au niveau d’un ajustement de qualité devient assez subjectif”, a déclaré Alan Detmeister, économiste senior chez UBS qui surveillait auparavant les données d’inflation pour la Réserve fédérale. “Si le ministère du Travail décidait même qu’il voulait ajuster la qualité de certaines de ces choses, ce serait extrêmement difficile de le faire.”

Dans certains cas, l’amélioration de la qualité d’une personne est la détérioration d’une autre. L’enregistrement en ligne dans un hôtel est-il un gain de temps souhaitable ou une perte de contact personnelle qui a une réelle valeur ? Les gens raisonnables peuvent être en désaccord.

En outre, alors qu’il semble y avoir une certaine inflation fantôme dans les industries de services, l’inverse est probablement le cas depuis de nombreuses années.

Disons que vous pensez que la nourriture au restaurant est devenue plus variée et délicieuse au cours des dernières décennies, car les chefs sont devenus plus compétents et créatifs. Si tel est le cas, peut-être que l’inflation moyenne annuelle de 2,7% des prix des restaurants à service complet de 2000 à 2019 signalée par le Bureau of Labor était trop élevée.

Il est plausible de croire que cela est vrai, et aussi que l’augmentation de 4,9 % de ces prix au cours des 12 mois se terminant en août était trop faible si les effets de la pénurie de main-d’œuvre avaient été pleinement pris en compte.

Cela suggère pourquoi l’inflation dérange tant les gens et pourquoi c’est un champ de mines politique pour l’administration Biden. Ce ne sont pas seulement les prix que vous voyez et les chiffres qui alimentent les modèles économiques, ou les gros titres de l’actualité et les objectifs d’inflation des banques centrales.

C’est aussi qu’un montant donné de dépenses acquiert des expériences un peu moins satisfaisantes, ce qui ajoute à une accumulation de frustrations qui ne se reflètent pas nécessairement dans les chiffres.

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