Les microfossiles pourraient être la preuve que la vie a commencé «très rapidement» après la formation de la Terre | fossiles

Les scientifiques pensent avoir trouvé des preuves de microbes prospérant près des évents hydrothermaux à la surface de la Terre seulement 300 millions d’années après la formation de la planète – la preuve la plus solide à ce jour que la vie a commencé bien plus tôt qu’on ne le pense généralement.

S’il est confirmé, cela indique que les conditions nécessaires à l’émergence de la vie sont relativement basiques.

« Si la vie est relativement rapide à émerger, dans de bonnes conditions, cela augmente les chances de vie sur d’autres planètes », a déclaré Dominic Papineau, de l’University College London, qui a dirigé la recherche.

Il y a cinq ans, Papineau et ses collègues ont annoncé qu’ils l’avaient trouvé microfossiles Dans les roches sédimentaires riches en fer de la ceinture supracrustale de Nuvvuagittuq au Québec, Canada. L’équipe a suggéré que ces minuscules filaments, boutons et tubes d’un oxyde de fer appelé hématite auraient pu être fabriqués par des bactéries vivant autour des évents hydrothermaux qui utilisent des réactions chimiques à base de fer pour obtenir leur énergie.

La datation scientifique des roches indique qu’elles ont au moins 3,75 milliards d’années, et qu’elles peuvent avoir jusqu’à 4,28 milliards d’années, l’âge des roches ignées dans lesquelles elles ont été incorporées. Avant cela, les plus anciens microfossiles signalés datent de 3,46 milliards et 3,7 milliards. Il y a des années, les spécimens canadiens étaient probablement les plus anciennes preuves directes de la vie sur Terre.

Maintenant, une analyse plus approfondie de la roche a révélé une structure plus grande et plus complexe – un tronc avec des branches parallèles d’un côté d’environ un centimètre de long – ainsi que des centaines de boules déformées, ou ellipsoïdes, ainsi que des tubes et des filaments.

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« Une chose que je trouve étonnante est la taille même de la structure de ramification tectonique, qui mesure plusieurs millimètres, voire plus d’un centimètre », a déclaré Babino, ajoutant qu’elle ressemble un peu aux filaments fabriqués par Mariprofundus ferrooxydans, une bactérie moderne trouvée dans les environnements profonds riches en fer, en particulier les évents hydrothermaux. « Mais notre pays est beaucoup plus grand, beaucoup plus épais », a-t-il déclaré.

« Je pense que ce que nous voyons est une communauté microbienne – qu’ils travaillaient de concert, et que les filaments se sont développés à partir de groupes de ces cellules, ils se sont mélangés et ont fait des filaments d’hématite plus gros et plus épais.

L’équipe a également identifié des sous-produits chimiques minéraux dans les roches, compatibles avec ces anciens microbes qui se nourrissaient de fer, de soufre et peut-être aussi de dioxyde de carbone et de lumière grâce à une forme de photosynthèse sans oxygène.

Prises ensemble, ces nouvelles découvertes pourraient indiquer qu’un groupe diversifié de vie microbienne a peut-être existé 300 millions d’années après la formation de la Terre.

« Je pense qu’il est logique qu’il soit aussi vieux que les roches ignées qui le contenaient, qui auraient 4,28 milliards d’années », a déclaré Papineau. « Remonter le temps est très important, car cela nous dit qu’il faut très peu de temps pour que la vie apparaisse à la surface de la planète. Très vite après [Earth formed] Il y avait une vie microbienne en cours, mangeant le fer et le soufre dans ces évents hydrothermaux. »

Cependant, tout le monde n’est pas convaincu que les structures sont d’origine biologique. Bien qu’elles présentent certaines similitudes avec d’autres exemples anciens et modernes de bactéries, « ces comparaisons se retrouvent dans des roches ou des environnements qui n’ont pas subi un degré de transformation très élevé ». [a process involving extreme temperature and pressure] Professeur Francis Westall, expert en bactéries fossiles anciennes au CNRS.

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Elle a déclaré: « Je suis particulièrement préoccupée par le parallélisme entre les brins – ils semblent suivre les réseaux cristallins du minéral hôte. Ce n’est pas une caractéristique germinale, donc les filaments pourraient être un artefact mutant. »

En revanche, la signature soufrée identifiée par l’équipe pourrait avoir une origine biologique. « Si les données sur les isotopes du soufre sont correctes, il est possible que les gisements chimiques représentés par la gaspérite de Nuvvuagittuq aient hébergé des traces de vie associées à des évents hydrothermaux », a déclaré Westall.

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