Une sonde lunaire chinoise s’apprête à renvoyer des échantillons de roches sur Terre

BEIJING (AP) – La Chine a déclaré jeudi que sa dernière sonde lunaire avait fini de prélever des échantillons de la surface de la lune et de les sceller dans le vaisseau spatial pour le retour sur Terre, la première fois qu’une telle mission était tentée par un pays depuis plus de 40 ans.

Le Chang’e 5, la troisième sonde chinoise à atterrir sur la lune, est la dernière d’une série de missions de plus en plus ambitieuses pour le programme spatial de Pékin, qui dispose également d’une sonde en route vers Mars transportant un robot rover.

Le Chang’e 5 a atterri mardi sur la mer des tempêtes, du côté proche de la lune, dans le cadre d’une mission visant à ramener des roches lunaires sur Terre pour la première fois depuis 1976.

Cette image prise par une caméra panoramique à bord de la combinaison atterrisseur-ascendeur du vaisseau spatial Chang’e-5 fourni par l’Administration spatiale nationale chinoise montre une surface de la lune après son atterrissage sur la lune le mercredi 2 décembre 2020. Le gouvernement chinois déclare que le vaisseau spatial a atterri sur la lune mardi pour ramener des roches lunaires sur Terre pour la première fois depuis les années 1970. (Administration spatiale nationale chinoise / Xinhua via AP)

La sonde « a terminé l’échantillonnage sur la lune, et les échantillons ont été scellés dans le vaisseau spatial », a déclaré l’Administration spatiale nationale chinoise dans un communiqué.

Les plans prévoient que l’étage supérieur de la sonde connu sous le nom d’ascendeur soit relancé en orbite lunaire pour transférer les échantillons dans une capsule pour le retour sur Terre. Le moment de son retour n’était pas immédiatement clair et l’atterrisseur peut durer jusqu’à un jour de lune, ou 14 jours terrestres, avant que la chute des températures ne le rende inutilisable.

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Chang’e est équipé pour prélever des échantillons de la surface et forer 2 mètres (plus de 6 pieds) pour récupérer des matériaux qui pourraient fournir des indices sur l’histoire de la lune, de la Terre, d’autres planètes et des caractéristiques de l’espace.

Bien que la récupération d’échantillons soit sa tâche principale, l’atterrisseur est également équipé pour photographier en profondeur la zone entourant son site d’atterrissage, cartographier les conditions sous la surface avec un radar pénétrant dans le sol et analyser le sol lunaire pour les minéraux et la teneur en eau.

Le module de retour de Chang’e 5 est censé atterrir vers la mi-décembre sur les prairies de la Mongolie intérieure, où le vaisseau spatial chinois Shenzhou avec équipage a fait son retour depuis que la Chine a mis un homme dans l’espace pour la première fois en 2003, devenant ainsi le troisième pays à le faire. après la Russie et les États-Unis.

Chang’e 5 a relancé les discussions sur l’envoi d’un jour par la Chine d’une mission avec équipage sur la Lune et éventuellement la construction d’une base scientifique, bien qu’aucun calendrier n’ait été proposé pour de tels projets.

La Chine a également lancé son premier laboratoire en orbite temporaire en 2011 et un deuxième en 2016. Les plans prévoient une station spatiale permanente après 2022, éventuellement desservie par un avion spatial réutilisable.

Alors que la Chine renforce sa coopération avec l’Agence spatiale européenne et d’autres, les interactions avec la NASA sont gravement limitées par des préoccupations concernant la nature secrète et les liens militaires étroits du programme chinois.

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