Tout a commencé par une mauvaise estimation.

Au final, cela s’est terminé par une place au cœur de tous les fans gallois, certainement ceux qui ont vécu l’été 2016.

L’héritage de Lille signifie le nom d’Ashley Williams, qui a annoncé sa retraite du football à l’âge de 36 ans, il ne sera pas oublié pendant un moment.

Pourtant, tout n’a vraiment commencé que lorsqu’un pari a été pris sur son héritage familial.

Jouant pour Stockport au quatrième niveau il y a 13 ans, une enquête pour savoir s’il avait des liens gallois n’a été faite que si le nom de famille provenait de cette partie du Severn plutôt que des West Midlands où il a grandi.

Je ne l’ai pas fait.

C’était en fait du côté de sa mère où Hiraeth avait une maison, et ainsi – comme elle s’en souvenait vivement dans le passé – ainsi est venu le message texte du membre de la direction de Stockport.

John Toshack (à droite) a remis à Ashley Williams sa première casquette du Pays de Galles en mars 2008

“Tu pourrais frapper une casquette ici.”

Il a fait. Un total de 86, en fait, lorsqu’il portait le dernier maillot rouge lors de la défaite 1-0 contre la Hongrie en juin 2019.

À ce moment-là, il avait remporté la promotion de la division avec Swansea City, le commandant en Premier League, triomphant en Coupe de la Ligue et acclamé en Ligue Europa, avant un transfert de 12 millions de livres sterling à Everton.

Ensuite, il y a le Pays de Galles, où il faisait partie de ceux qui ont souffert de l’ignominie d’être classé 117e au monde et ont continué à les emmener en demi-finale de l’Euro 2016.

Pas mal pour l’homme qui travaillait à temps partiel comme serveur – ainsi que comme agent de station-service et de parc à thème – ayant été libéré de West Brom alors qu’il était adolescent.

“Il a vu l’autre côté de la vie – il a vu ce que c’était que d’avoir un vrai travail, un vrai travail”, a déclaré l’ancien directeur du Pays de Galles Chris Coleman à BBC Radio Wales.

“Quand il a eu la chance de devenir footballeur professionnel, je pense que c’est pourquoi il a joué tant de matchs et n’a jamais perdu l’entraînement parce qu’il savait à quel point nous avons tous de la chance d’être impliqués dans ce grand match.

«Il a apprécié chaque minute et a tout donné.

“Je pense que c’est pourquoi il était un personnage si contagieux et pourquoi il était un si grand leader, non seulement à cause de sa capacité à jouer au football, mais à cause de sa personnalité et de la façon dont il faisait ses affaires.”

Williams a redémarré avec Hednesford, puis à Stockport, puis à Swansea, ce qui a permis à John Toshack de gagner la confiance de John Toshack dans la configuration galloise après ses débuts au Luxembourg en mars 2008.

Il n’a guère perdu de match par club ou par pays depuis, mêlant dureté et simplicité issues de ses modestes débuts à une classe sur le ballon et un penchant pour une diagonale perçante que club et country wings ont si souvent léché.

Il aurait encouragé les jeunes autour de lui, ou il aurait fait connaître ses sentiments si les normes avaient dérapé, même s’il était à la limite plutôt qu’un coéquipier.

Ashley Williams soulève la Coupe de la Ligue en 2013
Williams célèbre son succès en Coupe de la Ligue avec Swansea City en 2013

Rares sont ceux qui oublieront comment – avec une luxation de l’épaule après avoir affronté Jonny Williams dans les phases finales d’une victoire 1-0 contre l’Irlande du Nord à Paris – Williams et Chris Coleman se sont regardés, le défenseur refusant de quitter le terrain pour voir le match.

“Je vais bien,” cria-t-il. Le Pays de Galles était avec lui en défense, le capitaine de Coleman a depuis allégé Aaron Ramsey du fardeau au début du tour de l’entraîneur dans les fortunes de l’équipe nationale.

Si la convivialité était particulière dans cette équipe de l’Euro 2016, il y avait peut-être une parenté particulière entre les défenseurs centraux passés et présents, comme l’a démontré lorsque Williams a célébré avec des yeux fous cet égaliseur contre la Belgique en quarts de finale de Lille.

“Quand Ash hocha la tête, il se tourna et courut vers où nous étions tous”, se souvient Coleman.

“Parce qu’il n’a jamais marqué trop de buts et pour obtenir un but dans ce match et l’importance de ce match et avec une tête, il avait une expression tellement choquée. Nous riions tous.

“Ce sera l’un de ces moments que nous n’oublierons jamais.”

Sa nature en colère sur le terrain était déterminée – il a admis une fois qu’il avait commencé à se disputer avec ses adversaires dans les matchs pour s’allumer – mais détendu et de bonne humeur, il était un leader à tous égards.

“Ashley Williams n’a pas eu peur de donner sa pièce, je vais vous le dire”, a ajouté Coleman.

“Lors du match de Belgique pendant les qualifications et nous les jouions à domicile, nous avons passé deux semaines avec les joueurs et je ne voulais pas jouer un match amical – je voulais juste m’entraîner, travailler sur une formation et ce que nous allions faire. faire à la Belgique et ce qu’ils chercheraient à nous faire.

“Nous avons donc vraiment formé les joueurs et c’était des séances vraiment difficiles, des séances défensives difficiles.

“Une session a continué et lui et moi nous sommes regardés parce que je demandais et aboyais des ordres et il me regardait et voulait m’arracher la tête si je suis honnête avec vous parce qu’il en avait assez de moi pour le pousser et poussant les défenseurs et il me l’a fait savoir.

«J’ai adoré parce que je préfère de loin que quelqu’un vous gonfle la poitrine au visage plutôt que de passer derrière votre dos.

“C’est pourquoi Ash est Ash et c’est pourquoi il était un grand leader. Il a dirigé le pays comme je n’ai jamais vu personne diriger un pays.”

Ashley Williams et Chris Coleman
Ashley Williams célèbre avec Chris Coleman après son match nul contre la Belgique à l’Euro 2016 à Lille

C’est pourquoi Ryan Giggs a gardé la ceinture sur lui en 2018, alors même que les combats avec forme à Everton commençaient et qu’un transfert en prêt à Stoke ne lui avait pas fourni l’étincelle dont il avait besoin pour retrouver la gloire du passé qui l’avait vu acclamé comme l’un des le meilleur de la Premier League. .

Pour la première fois, il était considéré comme abandonné, bien que sa performance lors de la victoire 1-0 de la Ligue des Nations à Dublin lui rappelait qu’il avait encore beaucoup à offrir.

Pourtant, Giggs chercherait bientôt ailleurs. Williams avait depuis longtemps désigné Gareth Bale comme son successeur en tant que capitaine, tout comme il avait Ethan Amapdu comme remplaçant au fond, les deux se concrétisant. peut-être qu’il l’aurait aimé en premier.

Il y avait un temps sans club – une fois vegan, Williams a dit que cela le mettait à l’aise à l’idée de prendre sa retraite – mais son manque de matchs lui a naturellement coûté une place avec le Pays de Galles.

Et bien qu’il fasse partie de l’équipe, il a été clairement blessé lorsqu’il a dû se tourner vers la banlieue lorsque l’équipe a marqué un deuxième match de qualification européen consécutif lorsqu’il a entendu dire qu’ils jouaient certains de leur meilleur football après un transfert d’agent libre à Bristol City. .

Il a dit à BBC Sport Wales en mai où il se trouvait paix avec ce que l’avenir nous réservemais au fond il cherchait le crochet pour accrocher ses bottes, son contrat expirait et les offres ailleurs déclinées.

Il y avait encore un appel du Pays de Galles, Williams s’est retiré de l’équipe en septembre pour affronter la Finlande pour des raisons personnelles. En privé, il avait décidé que le moment était venu.

Ashley Williams en action contre Cristiano Ronaldo
Ashley Williams en action contre le Portugais Cristiano Ronaldo en demi-finale de l’Euro 2016

Ce moment est officiellement venu mardi après 741 matches dans tous les niveaux des ligues de football anglais et 86 apparitions avec ces soirées Euro 2016 “ma plus grande réussite et quelque chose que je n’oublierai jamais”.

De son “voyage incroyable”, il dit maintenant que “le football m’a tellement appris sur et en dehors du terrain et je vais l’emmener avec moi au chapitre suivant”.

Alors qu’il prend ses badges d’entraîneur avec la Football Association of Wales et avec les admirateurs de son influence dans l’association, il y a toutes les chances que ce ne soit pas la fin de l’histoire de Williams avec le Pays de Galles.

Qui sait ce que l’avenir nous réserve mais, dans le passé, il y a une raison pour laquelle ses performances à son apogée le placent parmi les plus grands capitaines du Pays de Galles, peut-être les plus grands défenseurs.

Après cette idée fausse il y a tant d’années, il n’y a peut-être aucun argument selon lequel c’est la plus grande erreur du Pays de Galles.