En tant que critique engagé à maintenir une certaine distance professionnelle avec ceux dont je pourrais revoir le travail, je ne joue pas souvent le fan en présence de réalisateurs. Mais avec le réalisateur français Bertrand Tavernier – décédé jeudi à l’âge de 79 ans – j’ai fait une exception.

Sachant que Tavernier allait assister au Festival de Cannes, comme toujours, j’ai une fois rempli ma valise de ses «50 ans de cinéma américain» – une encyclopédie en deux volumes de 1247 pages sur l’histoire du cinéma classique – puis j’ai traîné jusqu’à son hôtel alors que ce pouvoir derrière le trône pourrait le signer. Le livre, comme “Amis Américains”, encore plus lourd mais plus personnalisable que Tavernier (une collection massive d’entretiens avec ses artistes hollywoodiens préférés, pas tous rappelés ou respectés par l’establishment), sert de preuve que, mis à part peut-être Martin Scorsese, le livre la grande autorité du cinéma américain est en fait un Français.

Comme Scorsese, le «travail quotidien» de Tavernier était celui d’un metteur en scène. Il a travaillé pendant des décennies, mais les meilleurs d’entre eux sont sans aucun doute “Coup de Torchon” (1981), sur l’implosion au ralenti d’un chef de la police coloniale, et “Round Midnight” de 1986, dans lequel évolue un saxophoniste américain alcoolique. à Paris (avec un camée de nul autre que Scorsese, par hasard). Mais c’est son incroyable sens de l’histoire du cinéma qui m’a toujours impressionné, depuis que Tavernier a fait une deuxième carrière en partageant ces connaissances avec le monde. D’une certaine manière, le rôle de champion était en fait sa vocation d’origine, depuis que Tavernier a commencé – comme de nombreux cinéastes français l’ont fait – à couvrir l’industrie en tant que journaliste et critique.

C’est à ce rythme que Tavernier a rencontré et interviewé le grand Jean-Pierre Melville, un inconnu belliqueux mais doué qui a offert au réalisateur en herbe son premier emploi dans l’industrie cinématographique, en tant qu’assistant. Tavernier parle de ses souvenirs de cette période dans l’un des extras du DVD “Le Doulos” de Criterion, et bien que je ne puisse pas en être sûr, il semble certain que Melville modelait le jeune cinéphile à sa propre image, et qu’il pourrait être responsable de l’ensemencement de l’intérêt de Tavernier pour Hollywood (bien que cette fascination partagée soit également susceptible d’expliquer pourquoi ils ont cliqué en premier lieu). Melville était obsédé par le cinéma américain et la culture américaine: il portait un chapeau Stetson et conduisait une Cadillac décapotable, et dévorait les films hollywoodiens, traînant ses jeunes acolytes (Tavernier, Volker Schlöndorff et autres) puis les soumettant à de longs débats.

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J’adore les films de Melville (“Le SamouraÏ” et “Bob le Flambeur” notamment), et donc quand j’ai rencontré Tavernier pour la première fois, j’ai décidé de l’interroger sur cette période: Melville était difficile – j’ai toujours ressenti ça. – mais Tavernier était une éponge, me dit-il. Dans une période antérieure à la création d’écoles de cinéma, il attribue sa formation personnelle intensive au cinéma à cette période, apprenant d’un réalisateur volontaire prêt à partager ses points de vue et une certaine expérience sur le tas. Cependant, Tavernier ne convenait pas à ce poste et, sentant que l’enthousiasme de son protégé pour le médium était plus fort que son attitude d’assistance, Melville suggéra à Tavernier de devenir attaché de presse à la place.

Et c’est ce qu’il a fait, collaborant avec Pierre Rissient pendant plusieurs années en tant que publiciste. Le couple a développé une sorte de routine bon flic / mauvais flic avec des journalistes venus voir les films sur lesquels ils travaillaient. Rissient aurait harcelé, Tavernier aurait tenté de persuader, et ensemble ils auraient tenté d’impressionner leurs raisons de croire en certains réalisateurs et projets sur les critiques venus à leurs projections.

Finalement, Tavernier a réussi à faire décoller ses films, qui ont eu un certain succès dans les festivals (il a remporté un Ours d’argent à Berlin pour ses débuts, “The Clockmaker of St. Paul”) et auprès du public. Mais contrairement à la classe révolutionnaire de critiques qui sont devenus réalisateurs à peine dix ans plus vieux – Truffaut et Godard et autres – Tavernier ne semble pas adhérer à la théorie de l’auteur dans son sens le plus strict. Ses films sont classiques, humains et beaucoup plus intéressés par les personnages que par l’imposition de la main de leur auteur.

Un film doux comme «Un dimanche à la campagne» pourrait à juste titre être combiné avec le poli «cinéma du papa» (ou film studio français fuddy-duddy) contre lequel réagissait la Nouvelle Vague française. Un aperçu de la vie portrait de famille dans l’esprit des peintres impressionnistes qui inspirent (et peut-être même intimident) son protagoniste plus classique, un artiste âgé visité par ses deux enfants adultes pour l’après-midi, le portrait agréable trace une ligne entre Renoir père ( peintre Pierre-Auguste de «Déjeuner dans un bateau») et Renoir fils (directeur des «Règles du jeu» Jean), mais il ne semble pas du tout intéressé par le radicalisme formel de la Nouvelle Vague.

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Tavernier s’est inspiré moins de ces rebelles que d’un metteur en scène comme John Huston, exclu du champ des «auteurs», qui orne la couverture de son livre «Amis américains»: tous deux se sont vus ouverts à toutes sortes de matériaux, adaptant leur style à la projet en question – pas vraiment des ouvriers et à peine des hackers, mais des professionnels qui mettent le matériel en premier. Comme Huston, Tavernier a compris l’importance d’un bon scénario comme base de tout projet et respecté les techniques classiques, qui ont bien servi son œuvre à long terme. Revisitant ses films des décennies plus tard, ils résistent en partie parce qu’il respecte la grammaire des grands, dont le travail a consacré une grande partie de sa vie à l’étude et au partage.

Avec son ami (et directeur artistique cannois) Thierry Frémaux, Tavernier a lancé le Festival Lumière, dédié à la restauration et à la célébration du cinéma classique dans la ville de Lyon, où (les Français croient) le médium a été fondé. L’année où j’ai participé, Tavernier a pris feu pour un réalisateur du nom de Julien Duvivier, peu connu aux États-Unis autre que son film noir de 1937 «Pépé le Moko» – bien que maintenant, grâce à l’enthousiasme de Tavernier, je puisse conseiller «Panique» (1946) , dans laquelle l’hystérie de masse tourne une communauté contre un juif innocent; Jeu de film Double B «Deadlier Than the Male» (1956); et un excellent réformiste mais presque impossible de trouver un drame scolaire appelé “The Sinners” (1949), qui incorpore une véritable inondation dans sa finale.

Hors ligne comme dans les réseaux sociaux, toutes les tendances commencent quelque part et dans les années qui ont suivi la rétrospective Lumière, l’intérêt pour Duvivier a explosé: ses films ont été projetés au TCM Classic Film Festival de Los Angeles, distribués par la Criterion Collection et redécouverts.pendant une génération. Tavernier n’était pas le seul responsable, bien sûr, mais le phénomène a montré comment il n’a jamais cessé d’agir en tant qu’agent de presse pour d’autres artistes qu’il admirait – souvent tranquillement dans les coulisses, mais chuchotant dans les bonnes années, comme mes anciens collègues Todd McCarthy. et Scott Foundas, qui considéraient tous deux Tavernier comme un ami.

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C’est peut-être pour ça que je me sentais en sécurité en jouant un fan avec Tavernier à Cannes, car il avait été plusieurs fois dans la même position, rencontrant ses idoles, échangeant des vues. Pour ceux qui ont la chance d’être comptés parmi ses “amis américains”, c’était un cadeau, même si je m’en voudrais de ne pas mentionner à quel point l’amitié de cette âme généreuse représentait pour ses pairs en France. Au fil du temps, la marque de Tavernier a peut-être été liée à Hollywood classique (il était un incontournable dans les extras DVD et les rééditions vintage, organisant et commentant les coffrets de Sidonis), mais il était également engagé dans son cinéma natal.

Son chef-d’œuvre – le dernier à voir le jour avant sa mort – était le documentaire de trois heures “Mon voyage dans le cinéma français” et la série télévisée en huit épisodes suivante “Voyages dans le cinéma français” (qui sortira sur Blu -ray mardi prochain par Cohen Media Group). Essentiellement l’équivalent Tavernier des visites guidées de Scorsese à travers des films américains et italiens, cette entreprise épique ramène son expérience et sa perspicacité en France. A juste titre, il place Tavernier au centre, non pas de manière égoïste, mais en admirateur plus humble. Rien n’était plus personnel pour Tavernier que le cinéma, et pour ceux qui n’ont pas encore témoigné de l’importance du médium pour lui, c’est de loin le meilleur endroit pour commencer leur voyage.