Des dinosaures inhabituels qui chassent dans le noir

Reconstruction de l’artiste Shuvuuia Deserti. Crédits: Victor Radermaker

Le petit dinosaure du désert Shuvuuia avait une vision inhabituelle et une audition semblable à celle d’un hibou de la vie nocturne du désert mongol.

Aujourd’hui, 10000 espèces d’oiseaux vivent dans presque tous les habitats sur Terre, mais seules quelques-unes ont des adaptations qui leur permettent de chasser des proies actives dans l’obscurité de la nuit. Les scientifiques se demandent depuis longtemps si les dinosaures théropodes – le groupe qui a donné naissance aux oiseaux modernes – avaient des adaptations sensorielles similaires.

Une nouvelle étude dirigée par le scientifique de l’Université du Witwatersrand, le professeur Jonah Schoenier, a cherché à étudier comment les capacités de vision et d’audition par rapport aux dinosaures et aux oiseaux. L’équipe internationale de chercheurs a utilisé la tomographie et des mesures détaillées pour recueillir des informations sur la taille relative des yeux et des oreilles internes de près de 100 oiseaux vivants et des espèces de dinosaures éteintes.

Reconstruction de l'artiste de desserts Shufuya

Reconstruction de l’artiste Shuvuuia Deserti. Crédits: Victor Radermaker

Pour mesurer l’audition, l’équipe a mesuré la longueur de la lagina, l’organe qui traite les informations audio entrantes (appelée cochlée chez les mammifères). L’effraie des clochers, qui peut chasser dans l’obscurité totale en utilisant uniquement un appareil auditif, possède le lac le plus long de tous les oiseaux.

Pour évaluer la vision, l’équipe a examiné la sclérotique, qui est une série d’os entourant la pupille, pour chaque espèce. Comme un viseur, plus la pupille est grande, plus la lumière entrera, ce qui permet une meilleure vision de nuit. En mesurant le diamètre de l’anneau, les scientifiques peuvent déterminer la quantité de lumière que l’œil peut collecter.

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L’équipe a découvert que de nombreux théropodes carnivores comme le Tyrannosaurus et le Dromaeosaurus avaient une vision diurne améliorée et une audition supérieure à la moyenne susceptible de les aider à chasser. Cependant, un minuscule théropode appelé Shuvuuia, faisant partie d’un groupe connu sous le nom d’Alvarezsaurs, avait une audition et une vision nocturne inhabituelles. Le lac extrêmement grand de cette espèce correspond à peu près en taille relative à la chouette effraie actuelle, ce qui indique que le Shuvuuia aurait pu chasser dans l’obscurité totale.

Le Grand Lac Shuvuuia a été une découverte surprise par le Dr James Ninan, premier co-auteur de l’étude, et ancien postdoctoral Schwiner of Wits. “En reconstruisant numériquement le crâne de Shuvuuia, je ne pouvais pas croire la taille de la lagina … J’ai appelé le professeur Chwener pour y jeter un coup d’œil. Je ne pouvais pas croire ce que je voyais quand je suis arrivé là-bas – les oreilles de dinosaures n’étaient pas censées ressembler à ça!

Les yeux des Shuvuuia étaient également remarquables, car ils avaient des pupilles relativement plus grandes à ce jour qui ont été mesurées chez des oiseaux ou des dinosaures, indiquant qu’ils étaient susceptibles de bien voir la nuit.

Jonah Schwener Shufuya

Le professeur Jonah Schwenier tient un modèle imprimé en 3D du Shuvuuia deserti. Crédit: Wits University

Le Shuvuuia était un petit dinosaure, de la taille d’un poulet, qui vivait dans les déserts de ce qui est aujourd’hui la Mongolie. Le squelette du Shuvuuia est l’un des dinosaures les plus inhabituels – il possède un crâne fragile en forme d’oiseau, de solides bras d’haltérophilie avec une griffe dans chaque main et de longues jambes en forme de route. Cette étrange combinaison de caractéristiques a intrigué les scientifiques depuis sa découverte dans les années 1990. Avec de nouvelles données sur les sens de Shuvuuia, l’équipe scientifique suppose que Shuvuia, comme de nombreux animaux du désert, aurait cherché de la nourriture la nuit, utilisant son audition et sa vue pour trouver des proies telles que de petits mammifères et des insectes, utilisant leurs longues jambes pour se précipiter sur cette proie. rapidement. , Et en utilisant ses puissants membres avant pour évacuer les proies des terriers ou des arbres.

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«L’activité nocturne, la capacité de creuser et les longs membres postérieurs sont tous des traits des animaux qui vivent dans les déserts aujourd’hui, mais il est surprenant de les voir tous combinés en une seule espèce de dinosaures qui vivait il y a plus de 65 millions d’années», a déclaré Choyner.

La référence: «Evolution des modes de vue et d’audition chez les dinosaures théropodes» Écrit par Jonah N. Choyner, James M. Ninan, Lars Schmitz et David P. Ford, Kimberly EJ Chappelle, Amy M Balanov, Justin S. Cipla, Justin A. Georgi, Stig A. Walsh, Mark A. Norell, Xing Xu, James M. Clark et Roger BJ Benson, 7 mai 2021 La science.
DOI: 10.1126 / science.abe7941

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