Les baleines à bosse diffusent leurs chants à travers les océans

L’une des choses les plus extraordinaires de notre espèce est la rapidité avec laquelle la culture humaine peut changer. De nouveaux mots peuvent se propager d’un continent à l’autre, car des technologies telles que les téléphones portables et les drones changent la façon dont les gens vivent dans le monde.

Il s’avère que les baleines à bosse ont leur propre évolution culturelle à long terme et à grande vitesse et n’ont pas besoin d’Internet ou de satellites pour continuer à fonctionner.

Dans une étude publiée mardi, des scientifiques ont découvert que les chants des baleines à bosse se propageaient facilement d’une population à une autre à travers l’océan Pacifique. Cela ne peut prendre que quelques années pour qu’une chanson parcoure plusieurs milliers de kilomètres.

Ellen Garland, biologiste marine à l’Université de St. Andrews en Écosse et auteur de l’étude, s’est dite choquée de découvrir que des baleines en Australie diffusaient leurs chants à d’autres en Polynésie française, qui à leur tour chantaient les baleines en Équateur.

« La moitié du globe est désormais connectée vocalement pour les baleines », a-t-il déclaré. « Et c’est fou. »

Il est également possible que les chansons voyagent dans tout l’hémisphère sud. Des études préliminaires menées par d’autres scientifiques révèlent que les baleines de l’océan Atlantique recueillent les chants des baleines du Pacifique oriental.

Chaque population de baleines à bosse passe l’hiver dans les mêmes aires de reproduction. Les mâles y chantent des chansons sous-marines fortes qui peuvent durer jusqu’à une demi-heure. Les mâles d’un même lieu de reproduction chantent une mélodie presque identique. Et d’année en année, le chant de la population évolue progressivement vers une nouvelle mélodie.

Le Dr Garland et d’autres chercheurs ont découvert une structure complexe de type langage dans ces chansons. Les baleines combinent des sons courts, que les scientifiques appellent des unités, en phrases. Ensuite, ils combinent les phrases en thèmes. Et chaque chanson est composée de thèmes différents.

Michael Noad, biologiste marin à l’Université du Queensland, a découvert que le chant d’une population peut parfois faire changement soudain et dramatique. En 1996, lui et ses collègues ont remarqué qu’un homme de la côte est de l’Australie avait abandonné la chanson locale et chantait maintenant un air qui correspondait à celui précédemment chanté sur la côte ouest du pays.

En moins de deux ans, tous les mâles de la côte est chantaient cette chanson. L’étude pivot du Dr Noad a été la première à découvrir ce genre de révolution culturelle chez n’importe quelle espèce animale.

Le Dr Garland a obtenu son doctorat avec le Dr Noad au début des années 2000, enregistrant des chansons de bosses dans les aires de reproduction plus à l’est de l’océan Pacifique. Lorsqu’il a comparé leurs chansons, il a trouvé le même schéma que le Dr Noad : des chansons chantées dans l’est de l’Australie sont apparues en quelques années dans Polynésie française à environ six mille kilomètres.

Après avoir publié cette découverte initiale en 2011, le Dr Garland a continué à enregistrer des baleines à bosse dans les mêmes aires de reproduction. Il s’est également demandé si leurs chansons se répandaient plus à l’est à travers le Pacifique.

L’occasion de le découvrir s’est présentée lorsque Judith Denkinger et Javier Oña, biologistes marins à l’Université de San Francisco de Quito en Équateur, ont proposé de collaborer. Ils étudient les baleines à bosse qui se reproduisent sur la côte équatorienne.

Les chercheurs ont installé des microphones sous-marins ancrés capables d’intercepter le passage des baleines. Ils ont également suivi les baleines dans le bateau, branchant des microphones dans l’eau pour écouter leurs chansons.

En 2016 et 2017, les deux populations de baleines avaient des chants clairement distincts. Mais en 2018, une révolution a eu lieu : les baleines d’Équateur insèrent des thèmes polynésiens français dans leurs chants.

Les scientifiques signalé leurs conclusions mardi dans la revue Royal Society Open Science.

Elena Schall, chercheuse postdoctorale à l’Institut Alfred Wegener de Bremerhaven, en Allemagne, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré qu’elle voyait des schémas similaires dans l’océan Atlantique. Les baleines à bosse au large des côtes du Brésil et de l’Afrique du Sud reprennent des thèmes précédemment enregistrés sur la côte de l’Équateur.

Il est concevable, a déclaré le Dr Schall, que les chansons circulent tout autour de l’hémisphère sud. « C’est possible, mais il y a un manque de données dans l’océan Indien », a-t-il déclaré. « Je pense que ce sera certainement la prochaine étape si nous pouvons trouver suffisamment de données à comparer. »

Le Dr Garland et le Dr Schall ont convenu que les chants se propagent probablement à mesure que les baleines à bosse quittent leurs aires de reproduction et migrent vers des aires d’alimentation près de l’Antarctique. Au cours de ce voyage, un mâle bossu pourrait finir par nager aux côtés de mâles d’une autre population. Lorsqu’ils entendent sa chanson radicalement différente, ils peuvent emprunter certains thèmes ou voler la chanson entière. Ils continueront à chanter leur nouvelle chanson lorsqu’ils retourneront dans leurs aires de reproduction.

Quant à savoir pourquoi les chansons circulent principalement d’ouest en est, le Dr Garland a déclaré que cela pourrait être dû à l’énorme taille de la population de baleines à bosse en Australie. Les chances qu’une baleine de cette population s’écarte de sa route vers l’est sont plus grandes qu’une baleine qui s’éloigne de l’autre côté.

« Je pourrais deviner que c’est peut-être ça, mais c’est évidemment difficile à prouver », a déclaré le Dr Schall.

Regina Guazzo, biologiste marine du projet de reconnaissance acoustique des baleines de la marine américaine qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que les découvertes de baleines à bosse la font se demander si d’autres espèces de baleines partagent également des chansons à travers des océans entiers.

« Bien que les baleines à bosse aient été étudiées plus en profondeur, d’autres espèces de baleines chantent également des chants complexes que nous commençons à peine à comprendre », a déclaré le Dr Guazzo.

Pour bien comprendre la prévalence remarquable des chants des baleines à bosse, les chercheurs devront d’abord comprendre pourquoi ils chantent. De nombreux chercheurs soupçonnent que les chants de bosse sont comme des chants d’oiseaux, qui servent à attirer les femelles vers les mâles.

Pour l’instant ce n’est qu’une hypothèse. Les ornithologues ont montré que le chant d’un oiseau mâle est essentiel à son succès reproducteur. Mais il est beaucoup plus difficile de suivre les habitudes d’accouplement d’une baleine à bosse mâle en haute mer.

Embellir une chanson peut être un moyen de se démarquer. « Il y a cette poussée de nouveauté », a déclaré le Dr Garland. « Que les femmes aiment ça, c’est la grande question. »

Cette même impulsion pourrait expliquer les révolutions que le Dr Garland et ses collègues documentent dans les chants des baleines à bosse. Si un mâle migrant rencontre un mâle d’une autre population, il peut emprunter la nouvelle chanson pour se rendre encore plus attirant qu’un petit embellissement ne le pourrait.

« Ces grands changements sortent de l’eau vers nous, à nos oreilles », a déclaré le Dr Garland. « Donc je suppose qu’ils seraient évidents pour les femmes. »

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