Les législateurs de l’État demandent une enquête sur la corruption dans les paiements du génocide arménien

La représentante Anna Eshoo, D-Palo Alto, l’un des deux membres arméno-américains du Congrès, est l’un des quatre législateurs réclamant une enquête sur une action collective de 17,5 millions de dollars en faveur des victimes du génocide arménien.

Par Matt Hamilton et Harriet Ryan | Temps de Los Angeles

LOS ANGELES – Quatre législateurs californiens influents ont appelé cette semaine à une enquête sur une convention collective de 17,5 millions de dollars au nom des victimes du génocide arménien qui, selon une enquête du Los Angeles Times, était entachée de fraude, de fonds soustraits et d’un taux de rejet de 92% .

Les représentants des États-Unis Jackie Speier, D-Californie, et Anna Eshoo, D-Californie, les seuls Arméniens américains au Congrès, ainsi que le représentant Adam Schiff, D-Californie, et le sénateur d’État Anthony Portantino, D-La Canada Flintridge, président du Comité des crédits du Sénat, a déclaré qu’il était dégoûté par l’inconduite décrite par le Times dans un rapport la semaine dernière.

« Je suis profondément préoccupé et indigné par les problèmes soulevés », a déclaré Portantino dans un communiqué. « Le génocide arménien a été une atrocité historique horrible et les descendants de ceux qui ont été tués ne devraient pas être victimes ou privés de leurs colonies légitimes. »

Trois avocats arméno-américains de Los Angeles, dont les éminents avocats Mark Geragos et Brian Kabateck, ont conclu l’accord avec la compagnie d’assurance française AXA il y a une décennie et demie. Les fonds étaient censés indemniser les familles des victimes du génocide avec des polices d’assurance impayées et soutenir des associations caritatives arméniennes sélectionnées par une association française à but non lucratif.

L’enquête du Times a révélé que l’association française à but non lucratif n’a jamais été fondée ; une partie de l’argent a été envoyée aux associations caritatives des avocats impliquées dans l’affaire, y compris leur alma mater ; et des centaines de milliers de dollars ont été dirigés vers des prétendants fictifs. Moins de 8% des demandes déposées par des Arméniens dans le monde ont été approuvées, malgré ce qui, dans de nombreux cas, était une preuve accablante que les candidats étaient des héritiers légitimes.

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« Il ressort clairement du sombre taux d’approbation des revendications et des accusations que quelque chose est pourri au Danemark, à Glendale ou en France, selon le cas », a déclaré Speier, coprésident du Congressional Armenian Caucus, dans une déclaration.

Schiff, qui représente Glendale, qui abrite une importante communauté arménienne, et est président du puissant House Intelligence Committee, a déclaré qu’il était préoccupé par le « test » auquel sont confrontés les descendants du génocide.

« Je pense que nous tous qui avons lu ces histoires avons été horrifiés que certains des survivants et leurs familles aient pu être à nouveau des victimes », a déclaré Schiff dans un communiqué. « Je soutiens pleinement une enquête pour s’assurer que tous ces survivants obtiennent l’indemnisation qu’ils méritent. »

Eshoo a reconnu qu' »une enquête complète » était « absolument justifiée », ajoutant : « Il est honteux que des escrocs profitent de la douleur de la communauté arménienne ».

Le règlement au tribunal de district des États-Unis à Los Angeles a été supervisé par la juge Christina A. Snyder peu de temps après son dépôt en 1999. Le Times l’a décrit comme diverses parties – le ministère arménien de la justice, les plaignants, un avocat principal dans l’affaire et un tribunal – nommé comité de liquidation français – a exprimé son inquiétude à Snyder concernant le traitement des plaintes et des fonds de liquidation sur une période de plusieurs années.

Parmi les irrégularités figuraient l’octroi d’environ 575 000 dollars à un Syrien qui n’avait jamais demandé d’indemnisation et des paiements totalisant 400 000 dollars à un Irakien dont l’existence n’a pu être vérifiée. Certains de ces fonds ont été convertis en chèques de banque dans le sud de la Californie. De plus, au moins 750 000 dollars qui étaient censés aller à des organisations religieuses ne sont jamais arrivés, ont déclaré des responsables de l’église au Times.

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Snyder a donné son feu vert à certains efforts d’enquête pour découvrir l’inconduite, mais a refusé à plusieurs reprises un audit complet de l’accord.

« Le refus du tribunal d’accorder un audit indépendant est tout aussi déconcertant », a déclaré Speier dans le communiqué.

Snyder avait précédemment déclaré au Times que le code de déontologie judiciaire l’empêchait de parler de l’accord. Il a officiellement classé l’affaire en 2016. Geragos et Kabateck, tous deux descendants de rescapés du génocide, ont nié tout acte répréhensible dans les déclarations des représentants.

Ils ont blâmé d’autres pour les problèmes dans le processus de plainte, y compris d’autres avocats et un administrateur des plaintes, et ont souligné que des millions de dollars étaient allés à des causes caritatives arméniennes. Le représentant de Kabateck a noté que l’argent envoyé à son alma mater et à Geragos, la Loyola Law School, a été utilisé pour établir un centre de droit sur le génocide. Tous deux ont noté que, malgré les plaintes concernant l’accord au barreau de l’État de Californie, qui supervise la profession juridique, et les forces de l’ordre, il n’y a eu aucune accusation pénale contre les deux avocats ni aucune constatation d’inconduite de leur part.

L’enquête du Times était basée sur des documents récemment descellés, des courriels entre avocats et des documents de transaction confidentiels. Les autorités ont précédemment pris des mesures contre trois autres avocats dans le cadre du règlement. Un avocat de Beverly Hills, Berj Boyajian, n’a pas plaidé devant la Cour supérieure sur une accusation de crime et de délit mineur en rapport avec de fausses déclarations au barreau de l’État et n’a finalement pas purgé sa peine de prison. Il a ensuite démissionné de sa licence d’avocat.

Le barreau s’est opposé aux licences légales de Vartkes Yeghiayan, un avocat de Glendale qui a travaillé sur des affaires avec Geragos et Kabateck, et sa femme pour détournement présumé d’argent caritatif. L’affaire contre elle a été rejetée. Yeghiayan est mort avant le procès.

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Certains Arméniens en France et aux États-Unis ont fait campagne pour demander des comptes à d’autres personnalités du règlement. Récemment, l’année dernière, un membre du conseil des colons français nommé par le tribunal a exhorté le procureur du comté de Los Angeles à ouvrir une nouvelle enquête, et des demandes similaires ont été déposées auprès du barreau de l’État ces dernières années. Il n’y a pas de délai de prescription pour les enquêtes initiées par un avocat sur une éventuelle inconduite d’un avocat.

Speier, un membre du Congrès de la Bay Area, a évoqué la possibilité d’une enquête par l’auditeur ou le commissaire aux assurances de l’État.

Portantino a déclaré qu’il souhaitait « poursuivre les enquêtes et la transparence jusqu’à ce que les destinataires légitimes soient correctement indemnisés et que toutes les actions potentiellement illégales soient démasquées et traitées de manière adéquate ».

L’accord et une affaire antérieure contre l’assureur New York Life ont été salués par les Arméniens au milieu des années 2000. À l’époque, la communauté se battait encore pour que le gouvernement américain et d’autres pays reconnaissent le génocide de 1915 comme un fait historique. Le président Joe Biden a finalement reconnu le génocide de l’année dernière.

En 2018, l’Armenian Bar Association – une organisation professionnelle pour les avocats arméniens américains – a célébré Snyder lors de son banquet annuel avec Kabateck, l’un des avocats dans l’affaire AXA, proclamant : « Chaque juge devrait prendre des leçons de Mme Christina Snyder ».

À la suite de l’enquête du Times, l’Association du barreau arménien a exprimé « sa profonde tristesse et sa préoccupation » face à l’implication d’avocats arméniens américains dans les irrégularités.

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