Les scientifiques soutiennent que Pluton devrait être reclassé comme planète

Une équipe de scientifiques souhaite à nouveau classer Pluton comme une planète, ainsi que des dizaines de corps similaires dans le système solaire et tous les corps autour d’étoiles lointaines.

L’appel contredit une décision controversée à partir de 2006 L’Union astronomique internationale a déterminé que Pluton n’est rien d’autre qu’une « planète naine » – mais les chercheurs disent qu’une refonte remettra la science sur la bonne voie.

Pluton est considérée comme la neuvième planète depuis sa découverte en 1930, mais l’Union astronomique internationale – qui nomme les corps astronomiques – a décidé en 2006 que la planète devrait être sphérique, tourner autour du soleil et avoir de la gravité. « Purifier » son orbite que d’autres choses.

Pluton répond à deux de ces exigences – il est rond et orbite autour du Soleil. Mais parce qu’il partageait son orbite avec des objets appelés « plutinos », il ne répondait pas aux critères de la nouvelle définition.

En conséquence, l’Union astronomique internationale a décidé que le système solaire ne contenait que huit planètes majeures – Mercure, Vénus, Terre, Mars, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune – et a supprimé Pluton de la liste.

mais L’étude a été annoncée en décembre Une équipe de chercheurs de la revue Icarus affirme maintenant que la définition de l’UAI était basée sur l’astrologie – un type de folklore, pas la science – et qu’elle est préjudiciable à la recherche scientifique et à la compréhension populaire du système solaire.

Les chercheurs disent que Pluton devrait être classé comme une planète selon la définition que les scientifiques ont utilisée depuis le 16ème siècle : les « planètes » sont tous les corps géologiquement actifs dans l’espace.

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En plus de Pluton, cette définition inclut de nombreux autres objets – tels que astéroïde Cérès, par exemple, les satellites L’Europe Et Encelade Et Titan. Mais les chercheurs disent que plus ils sont nombreux, mieux c’est.

« Nous pensons qu’il y a probablement plus de 150 planètes dans notre système solaire », a déclaré Philip Metzger, auteur principal de l’étude et physicien planétaire à l’Université de Floride centrale.

L’étude s’inscrit dans le cadre d’une recherche basée sur les données de Les nouveaux horizons de la NASA La sonde, qui a survolé Pluton en 2015.

Le géologue planétaire Paul Byrne de la North Carolina State University a déclaré que les découvertes de la sonde avaient relancé le débat sur le statut de Pluton.

« Flying New Horizons a suscité beaucoup d’intérêt », a déclaré Byrne, qui n’a pas participé à l’étude. « Mais chaque fois que je donnais une conférence et que je mettais une photo de Pluton, la première question ne concernait pas la géologie de la planète, mais pourquoi a-t-elle été rétrogradée? C’est ce qui colle aux gens, et c’est vraiment dommage. »

Les chercheurs soutiennent que la définition de l’IAU est en conflit avec la définition séculaire d’une planète.

Des objets semblables à Pluton, tels que Éris Et Voulez-vous, en 2006, et l’Union astronomique internationale a donc conçu sa définition pour les exclure, a déclaré Metzger.

Cela a conduit l’Union astronomique internationale – et par extension le public – à adopter le concept « astronomique » selon lequel la Terre et les autres planètes étaient peu nombreuses et distinctes, plutôt qu’une meilleure classification qui aurait considérablement augmenté le nombre de planètes.

Le résultat, a-t-il dit, est que la plupart des scientifiques planétaires ignorent maintenant la définition de l’IAU.

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« Nous appelons toujours Pluton une planète dans nos papiers, nous appelons toujours Titan, Triton et quelques autres lunes avec le terme » planète «  », a-t-il déclaré. « Fondamentalement, nous ignorons l’IAU. »

La définition a acquis une nouvelle importance à mesure que de meilleures technologies et télescopes – tels que Télescope spatial James Webb – Il découvrira plus d' »exoplanètes » autour d’étoiles lointaines.

La plupart des systèmes stellaires ne sont pas comme le nôtre, a déclaré Metzger. Plutôt que quelques planètes en orbite à de grandes distances, ils ont souvent quelques très grandes planètes, peut-être en orbite autour de grandes lunes, et en orbite près de leur étoile.

Cela signifie que toute définition basée sur notre système solaire ne sera pas pertinente pour la plupart des autres systèmes.

« Compte tenu de la variété des architectures planétaires que nous découvrons, nous pensons qu’il est important de les corriger en ce moment », a déclaré Metzger.

Mais il semble qu’il n’y ait aucun motif dans l’AIU pour changer sa définition, et les partisans de la résolution de 2006 n’ont pas accueilli favorablement la campagne visant à faire de Pluton une planète à nouveau.

L’astronome de Caltech Michael Brown, auteur des mémoires « Comment j’ai tué Pluton et pourquoi il venait », dit que l’Union astronomique internationale a fait le bon choix en la classant correctement comme une planète naine.

« Je pense que l’AIU a corrigé une erreur embarrassante qui dure depuis des générations », a-t-il déclaré dans un e-mail. « Le système solaire a maintenant un sens. »

Jean-Luc Margot, professeur et astronome à l’Université de Californie à Los Angeles, a ajouté dans un e-mail que la définition de l’IAU permet d’étudier les exoplanètes en les classant correctement, car il serait généralement impossible de déterminer si une exoplanète est géologiquement active ou non. .

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autre étude récente Il jette un coup d’œil à une caractéristique étrange vue dans les images de New Horizons – les taches polygonales visibles à la surface de Pluton.

L’auteur principal Adrien Morison, physicien à l’Université d’Exeter au Royaume-Uni, a déclaré que les polygones sont le résultat de la sublimation – le processus de fusion directe d’un solide en un gaz – de glace d’azote. La glace restante se refroidit et devient plus dense qu’avant, elle coule et est remplacée par la glace d’en bas. Le résultat est un paysage qui a été comparé à une « lampe à lave ».

« Les limites des polygones sont là où la glace froide descend, tandis que le centre des polygones est là où la glace la plus chaude monte d’en bas », a-t-il déclaré dans un e-mail.

Les polygones montrent que Pluton est en train de changer de processus géologiques à basse température. Mais il a dit que des explications étaient nécessaires pour d’autres caractéristiques, telles que les montagnes et les failles superficielles. « Nous savons encore très peu de choses sur tous les processus qui pourraient s’y dérouler. »

Morrison et Byrne conviennent tous les deux que la classification de l’IAU a eu un impact scientifique, et ils pensent que Pluton et des corps similaires devraient être classés comme des planètes.

« Ce n’est pas particulièrement important pour l’AIU d’être d’accord », a déclaré Morrison. « Cela ne nous empêche pas, en tant que scientifiques, d’utiliser une définition plus appropriée à nos fins. »

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