Un satellite de la NASA sort de son orbite autour de la Terre et se dirige vers la Lune

Wellington, Nouvelle-Zélande – Un satellite de la taille d’un four à micro-ondes a réussi lundi à se libérer de son orbite autour de la Terre et à se diriger vers la Lune, la dernière étape du plan de la NASA visant à faire atterrir à nouveau des astronautes sur la Lune.

Ce fut un voyage vraiment extraordinaire vers le satellite Capstone. Il a été lancé il y a six jours depuis la péninsule de Mahia, en Nouvelle-Zélande, par Rocket Lab dans l’une de ses petites fusées électroniques. Il faudra encore quatre mois au satellite pour atteindre la lune, où il navigue en utilisant un minimum d’énergie.

Le fondateur de Rocket Lab, Peter Beck, a déclaré à l’Associated Press qu’il était difficile de mettre des mots sur son enthousiasme.

« Il nous faudra probablement un certain temps pour nous enfoncer. C’est un projet qui nous a pris deux ou deux ans et demi, et c’est incroyablement difficile à faire. » « Donc, voir tout cela se rassembler ce soir et voir ce vaisseau spatial en route vers la lune, c’est tout simplement épique. »

Beck a déclaré que le coût relativement faible de la mission – la NASA a estimé qu’il était de 32,7 millions de dollars – a marqué le début d’une nouvelle ère d’exploration spatiale.

« Pour des dizaines de millions de dollars, il existe maintenant une fusée et un vaisseau spatial qui peuvent vous emmener sur la lune, sur des astéroïdes, sur Vénus, sur Mars », a déclaré Beck. « C’est une capacité insensée qui n’existait pas auparavant. »

Si le reste de la mission réussit, le satellite Capstone enverra des informations vitales pendant des mois en tant que premier à prendre une nouvelle orbite autour de la lune appelée orbite de halo semi-droite : une forme d’œuf allongé avec une extrémité de l’orbite passant à proximité à la lune et l’autre loin d’elle.

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À terme, la NASA prévoit de placer une station spatiale appelée Gateway sur la trajectoire orbitale, à partir de laquelle les astronautes pourront descendre sur la surface lunaire dans le cadre du programme Artemis.

L’avantage de la nouvelle orbite, a déclaré Beck, est qu’elle réduit la consommation de carburant et permet à un satellite – ou à une station spatiale – de rester en contact permanent avec la Terre.

La fusée Electron lancée le 28 juin depuis la Nouvelle-Zélande transportait un deuxième vaisseau spatial appelé Photon, qui s’est séparé au bout de neuf minutes. Le satellite a été transporté pendant six jours dans le Photon, les moteurs du vaisseau spatial étant allumés périodiquement pour élever son orbite loin de la Terre.

Une dernière explosion de moteur lundi a permis au Photon de se séparer de la gravité terrestre et d’envoyer le satellite sur sa route. Le plan est maintenant que le satellite de 25 kilogrammes (55 livres) dépasse de loin la lune avant de retomber sur l’orbite de la nouvelle lune le 13 novembre. Le satellite utilisera de minuscules quantités de carburant pour effectuer certaines corrections de trajectoire planifiées le long de la lune. route.

Beck a déclaré qu’ils décideront dans les prochains jours quoi faire du Photon, qui a terminé ses tâches et il reste encore peu de carburant dans le réservoir.

« Il y a un certain nombre de tâches vraiment cool que nous pouvons faire avec », a déclaré Beck.

Pour la mission, la NASA s’est associée à deux sociétés commerciales : Rocket Lab, basée en Californie, et Advanced Space, basée au Colorado, qui possède et exploite le satellite Capstone.

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