(Ajoute la déclaration de démission des membres du gouvernement et du président)

SYDNEY, 3 févr. (Reuters) – Un gouvernement de coalition en Nouvelle-Calédonie, un territoire français du Pacifique, s’est effondré mardi après la démission de politiciens indépendantistes, invoquant des problèmes économiques persistants et des troubles liés à la vente de produits en nickel.

L’archipel du Pacifique Sud, à 1200 km (750 miles) à l’est de l’Australie, a été en proie à des troubles liés au processus de vente de l’entreprise locale de nickel du géant minier brésilien Vale, les manifestants affirmant qu’une offre locale avait été injustement négligée.

La Nouvelle-Calédonie, qui compte environ 290 000 habitants, est également aux prises avec la question de la décolonisation. La chaîne insulaire jouit d’une large autonomie mais dépend fortement de la France pour des questions telles que la défense et l’éducation.

Les référendums en 2018 et 2020 ont tous deux rejeté l’indépendance. Un troisième référendum attendu d’ici la fin de l’année prochaine devrait enfin résoudre le problème, aux termes d’un accord de 1998 avec la France.

Cinq politiciens indépendants, membres du Kanak pro-indépendant et du Front socialiste de libération nationale (FLNKS), ont démissionné dans l’exécutif de 11 membres.

Le bouleversement marque la fin du gouvernement multipartite du président Thierry Santa après 18 mois au pouvoir. Le Congrès doit élire un nouveau gouvernement dans les 15 jours.

La coalition anti-indépendance dirigée par le Père Noël, L’avenir en confiance, a déclaré dans un communiqué que les séparatistes provoquaient une crise politique au milieu d’une pandémie et de tensions économiques et sociales.

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La lettre de démission des séparatistes indiquait qu’une “crise de confiance” avait éclaté et que le gouvernement ne fonctionnait pas correctement à un moment important où les préparatifs étaient nécessaires pour le prochain vote pour l’indépendance.

La lettre indiquait également que la vente d’actifs de nickel favorisait les intérêts des multinationales par rapport aux locaux.

La Nouvelle-Calédonie est le quatrième producteur mondial de nickel, derrière l’Indonésie, les Philippines et la Russie. La demande de nickel, qui est principalement utilisé dans la production d’acier inoxydable, devrait croître rapidement comme matière première dans les batteries de véhicules électriques.

Vale souhaite vendre son activité de nickel en Nouvelle-Calédonie à un consortium d’acheteurs, dont le négociant en matières premières suisse Trafigura. Les dirigeants autochtones kanak avaient soutenu une offre antérieure visant à maintenir la propriété majoritaire sous le contrôle du territoire de l’île.

Reportage de Jonathan Barrett; Montage par Peter Cooney et Simon Cameron-Moore