Esclave d’un père fondateur des États-Unis, elle a cherché la liberté en France

Abigail était liée à la famille Jay depuis au moins 1776, bien que rien dans la déclaration d’indépendance de cette année-là n’ait changé son statut. L’index des records de l’esclavage à New York rapporte comment le père et le grand-père de John Jay ont investi dans la traite des esclaves à New York, et John Jay lui-même a détenu au moins 17 personnes au cours de sa vie. En 1779, Abigail s’est retrouvée dans un voyage qui a croisé les anciennes routes de la traite des esclaves, accompagnant la famille Jay alors qu’elle partait pour l’Europe.

Leur groupe s’est arrêté à la Martinique, une colonie sucrière des Caraïbes conduite par l’esclavage français, où Jay a acheté un garçon nommé Benoit, qui l’a accompagné au poste diplomatique de Jay à Madrid, autrefois la capitale de l’empire esclavagiste espagnol. En 1782, les Jays étaient en route pour Paris, la plaque tournante d’un empire où le commerce des esclaves et un régime de plantation impitoyable remplissaient les coffres des familles dans les villes portuaires françaises. L’esclavage a uni les Amériques et l’Europe avec un mépris désinvolte mais insensible au XVIIIe siècle.

Lorsque Jay se rend à Londres en octobre 1783, sa femme Sarah et son neveu Peter Jay Munro dirigent l’entreprise familiale. Abigail est sortie avec Mme Jay, surtout après la naissance de trois enfants loin de chez eux. Sarah Jay a écrit avec appréciation à sa mère : « L’attention et les preuves de fidélité que nous avons reçues de l’abbé, nécessitent et n’auront jamais mes remerciements, vous pouvez difficilement imaginer à quel point cela nous est utile.

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A Paris, l’isolement imposait un effort particulier à Abigail. Il était le seul esclave à accompagner les Jays d’Amérique, avait peu d’amis et avait envie de ses proches de l’autre côté de l’Atlantique. Ce n’est que plus tard, en 1784, que James Hemings arrivera à Paris, gardé comme esclave par Thomas Jefferson. La sœur de James, Sally, suivit en 1787, mais Abigail, décédée en 1783, n’eut jamais l’occasion de rencontrer ces esclaves américains qui vivaient également à Paris.

Au printemps 1783, Mme Jay écrivit de manière significative à sa sœur Kitty : « Abbe va bien et serait heureux de savoir si elle est toujours la maîtresse d’un mari. Abigail, apprend-on, était loin d’être quelqu’un de plus proche d’elle, un mari, et elle craignait que ces liens ne se soient usés au cours des années à part.

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