La mystérieuse pierre d’Hypatie pourrait contenir la première preuve d’une supernova de type Ia.

Zoom / Petits échantillons de pierre d’Hypatie à côté d’une petite pièce de monnaie. Les supernovae rares de type Ia comptent parmi les événements les plus énergétiques de l’univers. Les chercheurs ont trouvé un motif cohérent de 15 éléments dans la pierre Hypatie, contrairement à tout ce qui se trouve dans notre système solaire ou dans la Voie lactée.

Jan Kramers

En 1996, un archéologue du nom d’Ali A. Barakat effectuait des travaux de terrain dans le désert égyptien et a trouvé un caillou noir brillant inhabituel maintenant connu sous le nom de pierre d’Hypatie (d’après Hypatie d’Alexandrie). Des études menées au cours des dernières années indiquent que la pierre provient d’extraterrestres. Selon dernier papier Publié dans la revue Icarus, le corps du père de la pierre est probablement né à la suite d’une rare explosion de supernova de type I.

La pierre Hypatia a été trouvée dans une zone au sud-ouest de l’Égypte connue sous le nom de verre du désert libyen, qui a résulté d’un événement de réchauffement de surface extrême, et est très probablement une météorite. La pierre Hypatia peut également provenir de cette collision, bien que des preuves récentes suggèrent que la comète pourrait avoir été un corps principal.

Jan Kramers de l’Université de Johannesburg et plusieurs collègues ont étudié la pierre d’Hypatie pendant de nombreuses années. Kramers a comparé la structure interne de la pierre Hypatie à un gâteau aux fruits : une pâte mal mélangée qui constitue l’essentiel du galet (matrices mixtes), les grains minéraux inhérents aux inclusions de pierre représentant des cerises et des noix. Il a comparé les matériaux secondaires dans les fissures de la pierre à la farine qui saupoudrait les fissures du gâteau aux fruits.

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En 2013, Kramers et ses collègues ont publié leurs conclusions analyse chimique Ce qui a fourni des preuves solides en faveur de la pierre faisant partie de la comète. Cette analyse était une proposition surprenante car la plupart des fragments de comètes trouvés sur Terre sont des particules de poussière microscopiques dans la haute atmosphère ou enfouies dans la glace de l’Antarctique. L’hypothèse de la comète explique la présence de diamants microscopiques dans la pierre, qui se sont probablement formés lors de l’impact lorsque la comète a éclaté au-dessus de l’Égypte il y a environ 28,5 millions d’années. (Peut-être que la présence de ces minuscules diamants est la raison pour laquelle la pierre a pu atteindre le sol sans se désintégrer)

Cependant, les travaux d’autres équipes de recherche en 2015 ont exclu la présence d’une comète ou d’une météorite comme source de la pierre, sur la base d’analyses des gaz nobles et d’une sonde nucléaire. La matrice minérale ne ressemble pas à la composition des météorites connues : par exemple, elle contient une énorme quantité de carbone et une petite quantité de silicium. Donc, s’il ne vient pas de la Terre, ce qui n’est pas typique pour une comète ou un fragment de météorite, d’où vient-il ?

Échantillon de 3g de pierre d'Hypatie.
Zoom / Échantillon de 3g de pierre d’Hypatie.

Romano Serra

Kramers et d’autres Analyse des micro-métaux 2018 a révélé que la matrice contient également une forte concentration d’hydrocarbures polyaromatiques (HAP) – un composant majeur de la poussière interstellaire – et ces diamants microscopiques. Le grain est constitué d’aluminium, d’iode d’argent, de phosphure, de carbure de silicium, ainsi que d’un composé nickel-phosphore, avec très peu de fer. Ces derniers sont des éléments qui constituent généralement l’essentiel des planètes rocheuses. Sur cette base, Kramers et ses collègues ont suggéré que la pierre Hypatie contenait des matériaux qui étaient présents dans l’espace avant la formation de notre système solaire.

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