MOSCOU (AP) – La Russie a déclaré vendredi qu’elle expulsait des diplomates de Suède, de Pologne et d’Allemagne, les accusant de participer à un rassemblement de soutien au chef de l’opposition Alexei Navalny, alors que les tensions internationales s’intensifiaient à propos de l’incarcération du plus important ennemi du Kremlin.

L’annonce est intervenue lorsque le chef des affaires étrangères de l’UE, Josep Borrell, a déclaré au ministre russe des Affaires étrangères Sergueï Lavrov que le traitement de Navalny représentait “un point bas” dans les relations entre Bruxelles et Moscou.

Le ministère russe des Affaires étrangères a accusé des diplomates suédois et polonais à Saint-Pétersbourg et un diplomate allemand à Moscou d’avoir participé à ce qu’il a qualifié de manifestations “illégales” le 23 janvier. Des dizaines de milliers de personnes à travers la Russie sont descendues dans la rue ce jour-là pour protester. L’arrestation de Navalny.

Les diplomates ont été déclarés “persona non grata” et ont dû quitter la Russie “prochainement”, selon un communiqué du ministère.

Les responsables européens ont vivement dénoncé cette décision.

L’Allemagne a déclaré que son diplomate remplissait son devoir en suivant les développements et a averti Moscou que son action ne restera pas sans réponse en convoquant l’ambassadeur de Russie.

“Nous considérons cette expulsion injustifiée et nous pensons que c’est un autre aspect des choses que l’on peut voir en Russie en ce moment et qui sont assez éloignées de l’état de droit”, a déclaré à Berlin la chancelière allemande Angela Merkel à l’issue d’une vidéoconférence avec le président français Emmanuel. Macron. Macron a exprimé sa solidarité avec l’Allemagne, la Pologne et la Suède et a condamné les expulsions et ce qui s’est passé à Navalny “dans les termes les plus forts” “du début à la fin”.

La Suède a déclaré qu’elle “considère cela comme totalement injustifié, ce que nous avons également transmis à la partie russe”, a déclaré le porte-parole du ministère des Affaires étrangères, Mats Samuelsson, dans un communiqué à l’Associated Press. Stockholm “rejette fermement les affirmations de la Russie selon lesquelles le diplomate a participé à une manifestation en Russie” et “se réserve le droit de prendre les mesures appropriées en réponse”, a-t-il déclaré.

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La Pologne a également averti Moscou que cette décision aggraverait encore les relations.

Le secrétaire d’Etat américain Antony Blinken a condamné l’expulsion, tweetant: “Cet acte arbitraire et injustifié est le dernier départ de la Russie par rapport à ses obligations internationales.” Le ministre britannique des Affaires étrangères, Dominic Raab, a également déclaré sur Twitter que l’expulsion de diplomates “pour le simple fait de faire leur travail est une tentative grossière de détourner l’attention de la cible russe des dirigeants de l’opposition, des manifestants et des journalistes”.

S’exprimant au début de ses entretiens avec Lavrov, Borrell a déclaré que “nos relations sont en grande tension et le cas Navalny est un point bas dans nos relations”.

Par la suite, Borell a déclaré qu’il avait fait part de ses inquiétudes concernant l’incarcération de Navalny et les arrestations de milliers de personnes qui s’étaient rassemblées en son nom. Le responsable de l’UE a déclaré qu’il avait également communiqué son soutien au blocus pour la libération de Navalny et une enquête sur l’empoisonnement en août, mais a ajouté qu’à ce stade, il n’y avait aucune proposition de sanctions supplémentaires contre la Russie de la part d’une partie de l’UE.

Merkel a déclaré que “nous nous réservons le droit de poursuivre les sanctions”, mais a noté que la situation Navalny ne devrait pas affecter le gazoduc Nord Stream 2 en construction pour fournir plus de gaz naturel russe à l’Allemagne.

Lavrov a de nouveau accusé les responsables européens de refuser de partager les preuves de l’empoisonnement. Le Kremlin a déclaré qu’il n’écouterait pas les critiques occidentales concernant la condamnation de Navalny et l’action de la police contre ses partisans.

Navalny, 44 ans, enquêteur anti-corruption et éminent critique du président russe Vladimir Poutine, a été arrêté le 17 janvier à son retour d’Allemagne, où il a passé cinq mois à se remettre d’une intoxication nerveuse qu’il accuse le Kremlin. Les autorités russes ont nié l’accusation.

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Mardi, un tribunal de Moscou a statué qu’en Allemagne, Navalny avait violé les termes avec sursis de sa peine de blanchiment d’argent de 2014 et lui avait ordonné de purger deux ans et huit mois de prison. La décision a suscité l’indignation internationale.

Lors de manifestations de masse dans les 11 fuseaux horaires de la Russie pendant deux week-ends consécutifs, de nombreuses personnes ont scandé des slogans anti-Poutine dans le plus grand spectacle de mécontentement depuis des années. Des milliers de personnes ont été arrêtées. De nombreux proches alliés de Navalny font face à des accusations criminelles et sont assignés à résidence, et nombre de ses associés ont été condamnés à de courtes peines de prison.

Le principal stratège de Navalny, Leonid Volkov, a fait valoir jeudi qu’essayer de maintenir les manifestations chaque week-end ne ferait que conduire à beaucoup plus d’arrestations et épuiser les participants et a déclaré que les manifestations devraient s’arrêter jusqu’au printemps après avoir atteint un sommet.

Au lieu de cela, il a exhorté les partisans à se concentrer sur la défaite des candidats soutenus par le Kremlin aux élections législatives de septembre et à obtenir de nouvelles sanctions occidentales contre la Russie pour faire pression pour la libération de Navalny. Il a déclaré que l’équipe de Navalny essaierait de faire en sorte que “chaque leader mondial ne discutera que de la libération de Navalny avec Poutine”.

Vendredi, cependant, un autre allié de Navalny, Vladimir Milov, a exprimé sa déception face à la visite de Borrell à Moscou. Il l’a qualifiée de “visite d’une faiblesse désastreuse” et a déclaré que Lavrov “l’a utilisée comme décoration pour faire la leçon à l’Europe sur le” droit international “”.

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“Peut-être qu’il rapportera des vaccins Sputink V en récompense”, a tweeté Milov, se référant aux éloges de Borrell. du vaccin contre le coronavirus développé au niveau national par la Russie.

Navalny, quant à lui, est revenu au tribunal vendredi pour un autre procès, cette fois pour diffamation d’un vétéran de la Seconde Guerre mondiale dans une vidéo pro-Kremlin que Navalny a dénoncée sur les réseaux sociaux l’année dernière.

Une enquête pénale a été ouverte après que Navalny ait critiqué des personnes présentées dans une vidéo faisant la promotion d’amendements constitutionnels l’année dernière qui permettaient une prolongation du régime de Poutine. Navalny a qualifié les gens de la vidéo de “serviteurs corrompus”, de “gens sans conscience” et de “traîtres”.

Les autorités russes ont déclaré que les commentaires de Navalny “dénigrent (l ‘) honneur et la dignité” d’Ignat Artemenko, le vétéran présenté dans la vidéo.

S’il est reconnu coupable, Navalny fait face à une amende ou à des travaux d’intérêt général. Il a nié l’accusation et a refusé de faire appel vendredi, qualifiant le procès de “procès de relations publiques” visant à le dénigrer.

“Le Kremlin a besoin des gros titres (disant que) Navalny a calomnié un vétéran”, a-t-il déclaré.

Artemenko, 94 ans, a assisté à la conférence téléphonique, affirmant qu’il était bouleversé par les commentaires de Navalny et demandant des excuses publiques.

Navalny a accusé la famille d’Artemenko d’exploiter l’homme frêle pour son propre profit, affirmant que l’affaire était maquillée et les preuves falsifiées.

“Le juge devrait brûler en enfer et vous vendez votre grand-père”, a déclaré Navalny, comme l’a témoigné le petit-fils d’Artemenko.

L’audience a finalement été ajournée au 12 février.

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Les rédacteurs de l’Associated Press Geir Moulson à Berlin, Jan M. Olsen à Copenhague, Sylvie Corbet à Paris, Matthew Lee à Washington et Jill Lawless à Londres ont contribué.