L’agitation des cartes de crédit des banques et de la Fed frappe le point dur

Les Américains s’en rendent-ils enfin compte alors qu’ils paient leurs cartes de crédit en quantités record? Jusqu’à présent, 25 milliards de dollars par an en intérêts perdus pour les banques!

De Wolf Richter pour WOLF STREET.

Il y a eu beaucoup de troubles dans le secteur bancaire et à la Fed pour que les Américains osent payer leurs cartes de crédit – pratiquement un abus de stimulus, pour ainsi dire. Au cours des cinq trimestres depuis le quatrième trimestre de 2019, les Américains l’ont fait payé leurs soldes de cartes de crédit de 157 milliards de dollars. « L’un des changements les plus choquants des soldes de la dette », a appelé la Fed de New York. Les cartes de crédit sont extrêmement rentables pour les banques. La Fed a réprimé les taux d’intérêt de toutes ses forces, mais les intérêts sur les cartes de crédit sont restés étonnamment élevés.

Selon les données les plus récentes du Réserve fédérale, les banques ont facturé en moyenne 15,9% d’intérêts sur les soldes de cartes de crédit qui étaient en fait des intérêts évalués. Il s’agit d’une baisse de 1,2 point de pourcentage par rapport au record de mai 2019 (17,1%), mais bien au-dessus des niveaux historiques (carrés rouges dans le graphique ci-dessous).

À titre de comparaison, le rendement moyen des obligations d’entreprise notées BB, l’extrémité supérieure de la fourchette des junk bond (mon aide-mémoire pour cote de crédit des entreprises) est tombé à un creux historique de 3,2% en février, selon l’indice ICE BofA BB US High Yield, et a à peine augmenté depuis (ligne noire). Pour ce qui est de gagner de l’argent avec des consommateurs endettés et à court d’options, il n’y a rien de tel là-bas:

Sur la base du taux d’intérêt moyen facturé sur les soldes de cartes de crédit de 15,9%, ce remboursement de 157 milliards de dollars en soldes de cartes de crédit que les consommateurs ont en quelque sorte conçu représente 25 milliards de dollars par an en revenus d’intérêts perdus pour les banques!

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C’est pourquoi les banques s’efforcent tant de convaincre les consommateurs d’emprunter à nouveau avec leur carte de crédit. Et c’est pourquoi la Fed de New York, qui appartient aux institutions financières de son arrondissement, trouve ce paiement si « déroutant ». On parle ici de 25 milliards de dollars de revenus bancaires par an.

La banque reçoit une commission du commerçant chaque fois qu’un consommateur achète quelque chose avec une carte de crédit. La banque perçoit également les intérêts des consommateurs qui portent des soldes sur leurs cartes de crédit et ne les paient pas tous les mois. C’est la deuxième partie de l’équation dont nous parlons ici.

Le taux d’intérêt peut être supérieur à 30% pour les consommateurs qui ne peuvent pas payer leurs cartes de crédit. S’ils avaient assez d’argent pour payer leurs cartes de crédit à ce taux, ils le feraient. Mais ils sont coincés. Les consommateurs qui paient leurs cartes de crédit mensuellement se voient souvent proposer des taux d’intérêt plus bas, mais ils n’ont pas besoin d’emprunter leur carte de crédit. Les banques proposent également des taux de teaser de 0%, donc après un certain temps – après que le consommateur a chargé la carte de crédit et ne peut plus la payer et est donc bloqué – le taux de teaser passe à 29,9%.

Appelez cela l’agitation des cartes de crédit.

Dans le monde de la dette, les «spreads» mesurent l’appétit des investisseurs pour le risque de crédit. Le spread peut être mesuré comme la différence de rendement entre une catégorie d’obligations d’entreprises, telles que les obligations investment grade notées A (risque de défaut relativement faible) et les bons du Trésor de durée équivalente (risque de défaut proche de zéro car la Fed peut imprimer le gouvernement décroché).

Ces écarts entre la dette à risque élevé et la dette à faible risque se sont rétrécis et sont maintenant proches de leurs plus bas historiques. Les intérêts sur les cartes de crédit font exception.

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Par exemple, l’écart entre les rendements des obligations pourries notées BB (dette d’entreprise à haut risque) et les intérêts sur les cartes de crédit (dette à la consommation à haut risque) s’est élargi et au cours des dix dernières années, il a doublé, d’un écart d’environ 6 points de pourcentage en moyenne en 2010/2011 à plus de 12 points de pourcentage actuellement.

Le rendement moyen des obligations notées BB est passé d’environ 7% en 2010 à 3,3% en moyenne au début de 2021. Le taux d’intérêt moyen des cartes de crédit sur les soldes avec intérêt estimé augmenté dans la même période d’environ 14% en moyenne à 16%. D’où l’expansion de la diffusion:

Les cartes de crédit ont été soigneusement protégées de la répression des taux d’intérêt de la Fed. Ce centre de profit est tout simplement trop important pour les banques.

Utilisez une carte de crédit pour obtenir un remboursement de 2% ou accumuler des miles de fidélisation ou tout ce qui est intelligent à faire tant que vous n’avez pas à payer d’intérêts sur votre solde.

Mais payer ces cartes de crédit et ne pas avoir à payer des taux d’intérêt usuraires est une chose beaucoup plus intelligente à faire. Peut-être que les Américains sont enfin intelligents face à l’agitation des cartes de crédit, d’où le paiement de 157 milliards de dollars.

Les intérêts sur les cartes de crédit seront toujours plus élevés que les intérêts hypothécaires, car les dettes sur cartes de crédit sont des dettes non garanties, tandis que les hypothèques sont des dettes garanties. Donc, pour les banques, les cartes de crédit comportent un risque plus élevé et les intérêts doivent compenser ce risque. Mais pas le genre d’intérêt que les banques facturent pour les cartes de crédit.

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L’agitation des cartes de crédit implique cet élément: lorsqu’une banque facture des intérêts de 25% sur une carte de crédit, les frais d’intérêts élevés augmentent le risque de défaut car il est peu probable que l’emprunteur soit en mesure de payer les intérêts. L’application d’un taux d’intérêt de 4% réduirait considérablement le risque de défaut. Mais cela ne ferait pas partie du chaos des cartes de crédit.

L’ironie est que la Fed a tenté de sévir contre les rendements de la dette des entreprises. Il sévit avec fureur sur les taux hypothécaires, même en achetant des titres adossés à des hypothèques. Il a forcé à baisser les taux d’intérêt que tous les types d’emprunteurs doivent payer. La Fed a déplacé le ciel et la terre pour anéantir les flux de revenus des épargnants et des investisseurs obligataires.

Mais en même temps, la Fed agite ses bras pour amener les Américains à emprunter davantage avec leurs cartes de crédit et à payer ces intérêts usuraires. Et au lieu de faire du lobbying pour baisser les taux d’intérêt facturés par les banques sur les cartes de crédit, la Fed se met en colère lorsque les consommateurs commencent à réagir à l’agitation des cartes de crédit en remboursant les sommes dues. Mais pour l’instant, la Fed suppose que ce n’est que temporaire.

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