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Salma al-Shehab, militante saoudienne, condamnée à 34 ans pour avoir tweeté

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BEYROUTH – L’Arabie saoudite a condamné silencieusement une femme la semaine dernière à 34 ans de prison pour son activité sur Twitter, marquant la plus longue peine saoudienne jamais prononcée pour un militant pacifique et lançant une nouvelle vague de peur parmi les détracteurs du gouvernement, ont affirmé trois groupes de défense des droits.

La femme, Salma al-Shehab, a été arrêtée en janvier 2021 en Arabie saoudite, où elle était en vacances, quelques jours avant que la citoyenne saoudienne et mère de deux enfants ne rentre chez elle en Grande-Bretagne, selon des groupes de défense des droits humains. Les allégations auxquelles la femme de 33 ans était confrontée tournaient toutes autour de son activité sur Twitter, selon les archives judiciaires.

Shehab avait été actif sur la plate-forme de médias sociaux lors de campagnes appelant à l’abolition du système de tutelle du pays, qui donne aux hommes un contrôle légal sur certains aspects de la vie des proches. Il avait appelé à la libération des prisonniers d’opinion saoudiens.

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Selon des archives judiciaires obtenues par le Washington Post, Shehab a été accusé d’avoir utilisé un site Web de médias sociaux « pour perturber l’ordre public, porter atteinte à la sécurité de la société et à la stabilité de l’État et soutenir ceux qui avaient commis des actes criminels en vertu de la loi antiterroriste et son financement ».

Des documents alléguaient qu’il avait accusé ces personnes en « suivant leurs comptes sur les réseaux sociaux et en relayant leurs tweets » et en répandant de fausses rumeurs. Les documents indiquaient ensuite qu’après avoir contesté une première peine, il avait été décidé que sa peine de prison était trop courte, « compte tenu de ses crimes » et que sa peine précédente n’avait pas réussi à « réduire et dissuader ».

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En plus d’une peine de 34 ans et d’une interdiction de voyager de 34 ans, qui commence après la fin de la peine de prison, le tribunal a décidé que son téléphone portable serait confisqué et que son compte Twitter serait « définitivement fermé ».

Les accusations sont familières : semer la sédition et déstabiliser l’État sont des accusations souvent utilisées contre les militants du royaume qui s’élèvent contre le statu quo. L’Arabie saoudite exerce depuis longtemps sa loi antiterroriste contre ses citoyens dont les protestations sont jugées inacceptables, surtout s’ils critiquent le dirigeant de facto, le prince héritier Mohammed bin Salman.

Fin 2021, la peine initiale contre Shehab lui a donné six ans de prison. Lorsqu’il a fait appel, cependant, la peine a été portée à 34 ans, la peine la plus longue du pays contre un militant pacifique, selon plusieurs groupes de défense des droits humains.

Les groupes de défense des droits de l’homme ont à plusieurs reprises mis en garde contre l’utilisation récente par le gouvernement de la loi antiterroriste. En avril, Human Rights Watch des lois telles que « la loi antiterroriste notoirement abusive et la loi anti-cybercriminalité, comprennent des dispositions vagues et trop larges qui ont été largement interprétées et abusées ». Les peines sont souvent aussi caractérisées par des peines incohérentes et dures.

Étant donné que la décision inclut la fermeture de son compte Twitter, au moins un groupe de défense des droits humains tente de s’assurer qu’il ne soit pas fermé, a déclaré Lina al-Hathloul, responsable de la surveillance et des communications chez ALQST, un groupe saoudien de défense des droits basé à Londres.

« Nous travaillons maintenant avec Twitter pour ne pas le fermer ou pour leur faire prendre conscience qu’au moins si on leur demande de le fermer, cela vient du gouvernement saoudien et non de vous », a-t-il déclaré. Twitter n’a pas répondu à une demande de commentaire de The Post.

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Dans son communiqué de mardi, l’Organisation européenne saoudienne des droits de l’homme, qui fait suite aux arrestations dans le royaume, a déclaré que la décision de condamner Shehab en vertu de la loi antiterroriste « confirme que l’Arabie saoudite traite comme des terroristes ceux qui demandent des réformes et ils critiquent les réseaux sociaux ». .

Le groupe a déclaré que la décision crée un dangereux précédent et montre que les efforts largement salués de l’Arabie saoudite pour moderniser le royaume et améliorer les droits des femmes « ne sont pas sérieux et font partie des campagnes de blanchiment qu’elle mène pour améliorer son propre bilan en matière de droits humains ».

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Avant son arrestation, Shehab était chargé de cours à l’Université Princess Nourah de la capitale saoudienne, Riyad, et doctorant à l’Université britannique de Leeds. Là, elle menait des recherches exploratoires sur les nouvelles techniques de médecine bucco-dentaire et leurs applications en Arabie saoudite, a déclaré un collègue qui travaillait avec elle à Leeds.

La personne, qui s’est exprimée sous couvert d’anonymat en raison de la délicatesse de l’affaire, a décrit Shehab comme un collègue « merveilleux » et « généreux » – « le genre de personne qui apporte toujours des friandises ».

Elle n’a jamais parlé publiquement de politique, a ajouté la collègue, parlant fréquemment de ses enfants et montrant leurs photos à des amis et collègues. « Sa famille lui manquait beaucoup. »

Shehab est retourné en Arabie saoudite fin 2019 et n’est jamais retourné à l’école en Grande-Bretagne. Au début, cela n’a alarmé personne, étant donné la longue période de confinement du coronavirus qui a débuté en mars 2020 en Angleterre. Mais finalement, a déclaré son collègue, les gens ont commencé à demander : « Quelqu’un a-t-il entendu parler de Salma ? »

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« Cela a été un choc pour nous tous parce que nous avons pensé : ‘Comment quelqu’un comme vous peut-il être arrêté ?’ La personne a dit.L’Université de Leeds n’a pas répondu à une demande de commentaire de The Post.

Lorsqu’on lui a demandé s’il surveillait le cas de Shehab ou s’il était impliqué dans une quelconque tentative d’obtenir sa libération, le ministère britannique des Affaires étrangères a déclaré au Post par e-mail que « les ministres et les hauts fonctionnaires ont à plusieurs reprises fait part de leurs inquiétudes concernant la détention des défenseurs des droits des femmes auprès des autorités saoudiennes. Et continueront à le faire « .

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Shehab appartient à la secte minoritaire chiite de l’islam, considérée comme hérétique par de nombreux musulmans sunnites extrémistes et dont les adeptes en Arabie saoudite sont souvent automatiquement considérés avec suspicion par les autorités sunnites.

L’Arabie saoudite a souvent été critiquée pour son traitement de la minorité chiite. Plus tôt cette année, Human Rights Watch, basé à New York, a déclaré dans son rapport annuel rapport sur les droits de l’homme que le royaume « discrimine systématiquement les minorités religieuses musulmanes », y compris les chiites.

La dernière activité Twitter de Shehab remonte au 13 janvier 2021, deux jours avant son arrestation, lorsqu’elle a retweeté une chanson arabe classique sur le fait de manquer la compagnie d’un être cher.

Sur sa page Twitter, qui reste active, elle a épinglé un tweet d’une prière demandant pardon si jamais elle transgressait contre un autre être humain sans le savoir et demandant à Dieu de l’aider à repousser l’injustice et à aider ceux qui y sont confrontés.

Le tweet se termine par « la liberté pour les prisonniers d’opinion et pour chaque personne opprimée dans le monde ».

Timsit rapporté par la France.

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