Un iceberg massif a rejeté plus de 150 milliards de tonnes d’eau douce dans l’océan en passant devant la Géorgie du Sud

L’iceberg A68A avec quelques petites parties de glace qui se sont détachées autour de lui (21 novembre 2020). Crédit : image MODIS de la NASA Worldview Snapshots

Les scientifiques surveillant l’iceberg antarctique géant A68A depuis l’espace ont révélé qu’une énorme quantité d’eau douce avait été libérée lors de sa fonte autour de l’île subantarctique de Géorgie du Sud.

Selon un nouveau étudier.

En juillet 2017, l’iceberg A68A s’est détaché de la plate-forme de glace Larsen-C sur la péninsule antarctique et a commencé son voyage épique de 3,5 ans et 4000 km à travers l’océan Austral. D’une superficie de 5719 kilomètres carrés – le quart de la taille du Pays de Galles -, c’était le plus grand iceberg de la Terre lorsqu’il s’est formé et le sixième plus grand jamais enregistré. Vers Noël 2020, l’iceberg a reçu une large attention alors qu’il dérivait de manière inquiétante près de la Géorgie du Sud, ce qui fait craindre qu’il ne nuise à l’écosystème fragile de l’île.

Des chercheurs du Centre d’observation et de modélisation polaires (CPOM) et du British Antarctic Survey (BAS) ont utilisé des mesures satellitaires pour cartographier la zone et l’épaisseur de l’iceberg A68A tout au long de son cycle de vie. Les auteurs montrent que l’iceberg avait fondu alors qu’il dérivait suffisamment pour éviter le fond marin autour de la Géorgie du Sud en s’échouant. Cependant, un effet secondaire de la fonte a été la libération d’un colossal 152 milliards de tonnes d’eau douce à proximité de l’île – une perturbation qui pourrait avoir un impact profond sur l’habitat marin de l’île.

Iceberg A68A à l'approche de l'île de Géorgie du Sud

Iceberg A68A en approche de l’île de Géorgie du Sud (14 décembre 2020). La partie gauche de l’image sont des nuages. Crédit : image MODIS de la NASA Worldview Snapshots

Pendant les deux premières années de sa vie, A68A est resté près de l’Antarctique dans les eaux froides de la mer de Weddell et n’a connu que peu de fonte. Cependant, une fois qu’il a commencé son voyage vers le nord à travers le passage de Drake, il a traversé des eaux chaudes et a commencé à fondre. Au total, l’iceberg s’est aminci de 67 mètres par rapport à son épaisseur initiale de 235 m, le taux de fonte augmentant fortement à mesure que l’iceberg dérivait dans la mer de Scotia autour de la Géorgie du Sud.

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Laura Gerrish, spécialiste des SIG et de la cartographie chez BAS et co-auteur de l’étude, a déclaré :

« L’A68 était un iceberg absolument fascinant à suivre de sa création à sa fin. Des mesures fréquentes nous ont permis de suivre chaque mouvement et rupture de l’iceberg alors qu’il se déplaçait lentement vers le nord à travers l’allée des icebergs et dans la mer de Scotia où il a ensuite pris de la vitesse et s’est approché de très près de l’île de Géorgie du Sud.


Amincissement et rupture de l’iceberg A68A au fil du temps. Les taux de fonte augmentent fortement une fois que l’iceberg dérive en haute mer au nord de la péninsule antarctique. L’épaisseur des icebergs a été dérivée des données altimétriques satellitaires de Cryosat-2 et ICESat-2. La forme et la taille des icebergs proviennent des données satellitaires Sentinel-1, Sentinel-3 et MODIS. Crédit : Anne Braakmann-Folgmann CPOM

Si la quille d’un iceberg est trop profonde, il peut se coincer au fond de la mer. Cela peut être perturbateur de plusieurs manières différentes; les marques d’affouillement peuvent détruire la faune et l’iceberg lui-même peut bloquer les courants océaniques et les voies d’alimentation des prédateurs. Tous ces résultats potentiels étaient redoutés lorsque A68A s’est approché de la Géorgie du Sud. Cependant, cette nouvelle étude révèle qu’il n’est entré en collision que brièvement avec le fond marin et s’est brisé peu de temps après, ce qui le rendait moins risqué en termes de blocage. Au moment où il a atteint les eaux peu profondes autour de la Géorgie du Sud, la quille de l’iceberg s’était réduite à 141 mètres sous la surface de l’océan, suffisamment peu profonde pour éviter le fond marin d’environ 150 mètres de profondeur.

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Les voyages, l’écosystème et la faune autour de la Géorgie du Sud auront certainement ressenti l’impact de la visite du colossal iceberg. Lorsque les icebergs se détachent des plates-formes de glace, ils dérivent avec les courants océaniques et le vent tout en libérant de l’eau de fonte fraîche et froide et des nutriments à mesure qu’ils fondent. Ce processus influence la circulation océanique locale et favorise la production biologique autour de l’iceberg. À son apogée, l’iceberg fondait à un rythme de 7 mètres par mois et libérait au total 152 milliards de tonnes d’eau douce et de nutriments.

Anne Braakmann-Folgmann, chercheuse au CPOM et doctorante à la School of Earth and Environment de l’Université de Leeds, est l’auteur principal de l’étude. Elle a dit:

« Il s’agit d’une énorme quantité d’eau de fonte, et la prochaine chose que nous voulons savoir, c’est si elle a eu un impact positif ou négatif sur l’écosystème autour de la Géorgie du Sud.

« Parce que l’A68A a emprunté une route commune à travers le passage de Drake, nous espérons en savoir plus sur les icebergs prenant une trajectoire similaire, et comment ils influencent les océans polaires. »

Le voyage d’A68A a été cartographié en utilisant les observations de 5 satellites différents. Le changement de zone de l’iceberg a été enregistré à l’aide d’une combinaison d’images Sentinel-1, Sentinel-3 et MODIS. Pendant ce temps, le changement d’épaisseur de l’iceberg a été mesuré à l’aide de l’altimétrie CryoSat-2 et ICESat-2. En combinant ces mesures, la surface, l’épaisseur et le changement de volume de l’iceberg ont été déterminés.

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Tommaso Parrinello, responsable de la mission CryoSat à l’Agence spatiale européenne, a déclaré :

« Notre capacité à étudier chaque mouvement de l’iceberg avec autant de détails est due aux progrès des techniques satellitaires et à l’utilisation d’une variété de mesures. Les satellites d’imagerie enregistrent l’emplacement et la forme de l’iceberg et les données des missions d’altimétrie ajoutent une troisième dimension car ils mesurent la hauteur des surfaces sous les satellites et peuvent donc observer comment un iceberg fond.

Référence : « Observing the disintegration of the A68A iceberg from space » par A. Braakmann-Folgmann, A. Shepherd, L. Gerrish, J. Izzard et A. Ridout, 10 janvier 2022, Télédétection de l’environnement.
DOI : 10.1016/j.rse.2021.112855

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